Игорь Гергенрёдер

Близнецы в мимолётности

Повесть

1.

 

Летом 197... я перешёл на последний курс техникума, и у меня запоздало была первая любовь. Она приехала к нам в городок отдыхать, её взяла на квартиру наша соседка Надежда Гавриловна, которая раньше была замужем за начальником милиции.

Я увидел её рано утром с веранды: на меня так и блеснуло белое, ещё без загара тело в бикини морковного цвета. Она, в руке - свёрнутое полотенце, - шла через огород Надежды Гавриловны и далее, задворками, купаться в озере. Фигурка, походка - по высшему классу! Спускалась по дощатой лесенке к пляжу, а навстречу двигал Альбертыч - выкупанный, причёсывается на ходу. Он остановился и так с ней вежливо поздоровался, что ты! А после обернулся и смотрит, смотрит... Она повыше его, талия тонкая, бёдра плавно покачиваются, плечики же почти недвижны: впечатление, будто несёт на голове кувшин.

Я побежал с веранды, на кухне отец с матерью, дед и две мои сестры садились есть; я не задержался за столом больше пяти минут и, дожёвывая бутерброд, пошёл к Альбертычу.

Городок наш был симпатично зелёный: много частных домиков с участками, где сараи, баньки, летние кухни теснились к огородам; тут и там - смородина, крыжовник. Ранее городской сад почти сливался с лесом. С каждым годом лес отступал и отступал, но оставалось ещё достаточно, чтобы места, вообще-то более известные целебными грязями, продолжали славиться и сосновым бором. Летом у нас многие пускали на квартиру отдыхающих или, как чаще говорили, курортных. А у Альбертыча жили просто друзья.

Я зашёл к нему с улицы, а он как раз входил с задворок. Потёртые, но свежестиранные шорты, в кармане - мыльница, расчёска. Мужчина в аккурате, знающий себе цену. Двадцать лет на флоте прослужил. Лицо в морщинах - а фигура как у парня.

- С кем сейчас здоровались-то?

- Приезжая дева, выдающейся красоты телосложение, обворожительная прелесть лица, - начал Альбертыч в своём духе, но тут его жена Зоя, на восемнадцать лет моложе, вышла на крыльцо одеяла вытряхивать и вмешалась:

- Ничего особенного! Гавриловна говорит: обуви - две пары.

Я спросил - как зовут? Альбертыч поднял брови, с понтом выпучил глаза, а потом улыбнулся в небо:

- Нинель!

После этого он расправил плечи, потянулся, подкинул и поймал мыльницу, а его дворняжка Джим сразу завилял хвостом, запрыгал.

Из времянки появился какой-то лысенький, из очередных друзей Альбертыча. Вид: то ли спросонья, то ли с приветом (или и то, и другое). Морщится, щурится, всё на нём расстёгнуто, носок только на одной ноге. Потопал к саду по доске через канаву, ногой мимо доски - плюх: по колено в грязь.

- Стоп-стоп-стоп! Не заваливаться, Славик, стоять! - Альбертыч припустил рысцой к нему, словил его подмышки и помог взойти на доску. Славик был вдрызг упившись.

- Владик... - ворковал он Альбертычу с трогательно интимными нотками, - отпусти меня, пожалуйста... я должен обязательно сам по пути про... проследовать! Отпусти меня, Янек... ну, хороший!

Альбертыча звали Валентином.

- Химик, - он кивнул мне на Славика. - Бесценная голова!

- И даже "био", - сказал тот, - биохимик.

Шагнул раз-другой... нога, с которой текла грязь, как краска с кисти, поехала по доске, его развернуло, и он вдарился в канаву плашмя.

Зоя стала ругаться, а Альбертыч подмигнул мне и запел:

На террасе стоя,
Нам орала Зоя
Про любовь, про нежность,
Счастье и мечту...

Она с прямотой отвергла игривость:

- Солист хренов! Убирай своего подарка, а то я вам такую мечту заделаю - ни одна химия не расхимичит!

Славик, привстав, прижал палец к губам:

- Тема - табу, - помолчав, повторил раздельно: - Та-бу.

Он сидел на доске и, медленно двигая руками, вынимал из канавы ноги, как приделанные, зачем-то подворачивал штанины, насквозь мокрые, в грязи, и приглаживал.

- Та-бу или ни бэ, ни мэ, ни кукареку! - неуступчиво уела Зоя. - Войди в природу другом, а не химичь!

Альбертыч пустил хрипловатый перелив:

Грянул выстрел из нагана,
Над землёй поплыл туман.
Разойдись, толпа народу,
Убить товарища не дам!

Он поднимал Славика, а тот тянул его вниз, всё хотел усадить с собой на доску. Тут из дома вышел сын Альбертыча - мой друг Эдька. Мы с друзьями сперва звали его Эд, а Альбертыч услыхал и прозвал - Ад. Волосы у Ада летом выгорали до цвета смугловатой седины. Тощее лицо, обтянутое шелушащейся, кофейного оттенка кожей, часто имело зверски-шпанское выражение, будто перед Адом была жертва, которую он сейчас примется избивать и грабить. На самом деле он в это время думал о чём угодно, но только не о драке. Он никогда не психовал и лишь вечно ныл: комар заразит его малярией или в лесу укусит клещ, или в озере к ноге присосётся вьюн...

Альбертыч велел нам с ним отвести Славика во времянку, и Ад обеспокоенно потребовал:

- Чтобы в горло не вцепился, займите ему руки!

- Не бойся его рук, - указал на заблуждение Альбертыч. - У него сила не в руках, а в голове. Это человек идеи!

- Идея меня съела, - сказал Славик, а мы втроём повели его, усадили на матрац на полу. - Я всю жизнь был слишком умным!.. теперь хочу делать глупости и смеяться, как ребёнок. Хочу делать не то, что мне надо, не то, что надо другим, я хочу делать то, что абсолютно никому не надо! Вы поняли смысл?

- Смысл таится глубоко под одеянием слов! - И Альбертыч стал раздевать его. - Чем делать то, что никому не надо, лучше вообще ничего не делать - вот смысл. Давай баиньки.

- А ты пробовал ничего не делать, ты пробовал? - Славик так жалобно вскрикнул, что я подумал: у него сейчас хлынут слёзы. - Чтобы ничего не

делать, нужно ничего не хотеть! Я многого не хочу, но в моём нехотении растворено хотение - и наоборот! В хотении одиночества - нехотение, и ещё

какое!.. Я выпрыгнул из общества умных, я больше не хочу ума, - он постукал себя пальцем по лысине, - не хочу быть нужным за мою голову. Но ведь это - тоже определённое хотение. Чушь? А я изголодался по чуши! Если бы вы только поняли смысл сказанного...

Я потянул Ада из времянки: было невмоготу досадно, что я не там, где мне до зарезу нужно быть.

- Пойдём на озеро!

- Прям щас?

Пришлось сказать: надо кое-кого увидеть... а одному - не с руки.

Он отнёсся как человек практического взгляда на все явления жизни - не кивнул, но словно бы собрался кивнуть: "Надо, так надо". Не упустил при этом заключить о Славике:

- Во химия мозги коптит! Нанюхался там у себя и вон чего порет... Ни в жисть бы химиком не стал! И к химудобрениям близко не подойду.

- Ладно тебе! - мне не стоялось на месте. - Скорей, ну! будь другом!

Мы побежали. Ад уныло ругался: нельзя нормально, что ли, идти?..

Как будто я виноват. У меня такое состояние: сам себя не пойму.

 

2.

 

Она сидела на лесенке, на нижней ступеньке: наклонившись, разглядывала правую стопу. Мы спускались, я приник губами к уху Ада: заговори! спроси что-нибудь, ну!

Тут она обернулась:

- Извините, ребята, расселась на дороге.

Я видел её вблизи, её всю... у неё была изысканно узкая, с высоким подъёмом стопа. В непроизвольной попытке скрыть, что во мне творилось, я натянуто, глупо хихикнул.

Ад сказал невозмутимо:

- А чего расселись?

Я глянул на него уничтожающе, но не похоже, чтобы он обратил на это внимание.

- Ногу порезала, наступила на что-то.

- Сильно порезали? - я спрыгнул на ступеньку, на которой она сидела. - Давайте кровь остановлю! - сорвалось у меня с языка.

Порез был под мизинцем. Я присел перед ней, притронулся к стопе и с тихим бешенством высказал, чего заслуживают типы, бросающие в воду битые бутылки.

Она посмотрела на меня так, словно решала: нравится ей или нет моё участие.

- Схлопотали заражение крови, - констатировал Ад уверенно, с явным удовлетворением. - Сколько уже минут, как порезали? Если в промежуток десять минут не намазать йодом...

Я закричал, что сейчас сбегаю за йодом.

- Поздно! - сказал Ад со спокойствием закоренелого трагика. Размышляя, добавил в сомнении: - Если только отсосать попробовать... пока микроб по всей крови не пошёл.

Я схватил её ногу и уже хотел отсасывать, но она вырвалась: - Что вы! что вы!.. - Сильно покраснела. И я, наверное, тоже.

- К счастью, это не змеиный укус, - улыбнулась беспечно: совсем, по-моему, не к месту.

- Зря вы так, - сказал я, не скрывая напряжения.

Она замялась и указала глазами на плакучую иву неподалёку:

- Можно листочек?

Какая это была минута!.. Она выбрала один из принесённых мною листьев, лизнула его, прилепила к порезу... обула босоножку. Я сказал - всё равно сейчас принесу бинт, пластырь.

- Ни в коем случае! - и, боясь моей настырности, сообщила как новость: ей два шага до дома.

Наступила на пятку, взялась за перила, встала. Другой на моём месте помог бы ей - в удовольствии под этим предлогом её полапать. Не знаю до сих пор: я стерпел или попросту струсил? Мой голос, звучавший для меня, словно чужой, прилипчиво просил:

- Обопритесь хоть...

Терпеливо, виновато произнесла:

- Большое спасибо... извините...

- Извиняться должен тот, кто бутылку расколол! - излился я с обращённой к неизвестному придурку угрозой.

Я непримиримо его поносил, а она, ступая на порезанную ногу, легонько опиралась на моё плечо. Так мы поднялись по ступенькам. Она опустила руку.

- Мне неудобно... правда. Извините, ребята, оторвала вас от дел. - Её тон сказал мне, что пора прощаться.

Я глядел на её лицо, готовое дрогнуть от раздражения, и стоял смирно, думая: скажет "до свидания?" Она улыбнулась одними губами, набросила на плечи полотенце и пошла к дому Надежды Гавриловны.

Ад с видом знающего, который не может не отозваться о легкомыслии, объявил мне:

- Увидишь - "скорая" заберёт. Температура, наверно, уже.

Тут с нашего огорода меня углядела мать и с неизменным подъёмом взялась вещать: какой я лентяй - ни полить грядки, ни прополоть.

 

3.

 

Я возился на огороде, и дом Надежды Гавриловны почти беспрерывно был в поле зрения. С малых лет я знал все подходы к нему. У торца дома начиналась веранда с перилами, окрашенными небесно-голубой краской. Веранда заворачивала и тянулась вдоль задней стены. Снаружи к перилам подступал разросшийся крыжовник.

Мальчишками мы безустально следили: что будет? - когда у Надежды Гавриловны останавливалась парочка или молодая курортница, у которой, как правило, в первый же день появлялся поклонник, будь употреблено это слово вместо общепринятого, предельно прямолинейного.

Лишь только от деревьев и забора протягивались ночные тени, мы пролезали на участок. Если поселилась парочка - следовало с осторожностью, однако, и не мешкая, пробраться к веранде. На неё выходили задняя дверь и окно комнаты, которая сдавалась приезжим. Окно, по летней духоте, было распахнуто настежь, разве что натянута марля от комаров. В боязливом оцепенении мы внимали тому, что делала парочка...

Одиноких курортниц Надежда Гавриловна предупреждала: "После семи вечера будьте добры никого не пускать в дом!" Внимательные могли заметить, что "в дом" она произносила с особенным выражением. "Остальное меня не касается, - поясняла хозяйка и выводила квартирантку на веранду, которую принималась оглядывать, будто удостоверяясь: всё ли здесь на месте. Взгляд задерживался на раскладушке, что в сложенном виде была прислонена к стене. - Ну вот, - вносила окончательную ясность Надежда Гавриловна, - чтобы после семи - не в доме".

Курортница и её поклонник встречали ночь, сидя снаружи: на веранде у торца дома, где стояли стол, стулья. Овевая пару уютом, под навесом горела лампа в абажуре. Её несильный свет зажигал искорки в вине, когда оно журчало в стаканы, и подчёркивал темноту вокруг, дотягиваясь до травы за перилами. Двое, беседуя, замолкая, казались с расстояния всё более тихими, близкими друг другу в полном значения единодушии. Потом они вставали, чтобы удалиться "за дом", - на тёмную часть веранды. Зовом к жгуче щекотливой сопричастности долетал звук раскладушки, которую приводят в нужное положение. Нам оставалось прокинуться в кусты у перил...

Надежда Гавриловна имела слабость упоминать: у неё в доме порядок строже, чем в теперешних гостиницах. Её пробовали обескуражить ссылкой на всем известную раскладушку, на что Надежда Гавриловна отвечала оскорблённо: между прочим, у неё во дворе располагается уборная - может, по ночам и там проводить проверки?..

Я прополол все грядки зелёного лука, опрыскал купоросом яблони, ощущая лопатками, несмотря на привычку, выжаривающие лучи солнца. В небе млели облачка, и, казалось, какое-то из них вот-вот, наконец, заслонит пламенеющий диск, но этого, увы, не происходило.

Нинель, в сиреневом халатике, вынесла на веранду таз, а затем вместительный нагретый чайник. В то время как она занималась приготовлением к помывке, я опирался на забор. По ту сторону, вполовину его, поднимались стебли подсолнечника. Сразу за ними жарко золотились звёздочки огуречных цветков. Испарения струились вверх, или то веяло истомой счастья? А может - лишь истомой лени? Решившись, я позвал:

- Ну как порез?

Она взглянула с проблеснувшей мягкостью:

- Твой листок очень помог, спасибо!

Я чуть было не перепрыгнул через забор. "Твой листок..." - произнесённое погрузило меня в радостную растроганность. Я почувствовал, будто снова касаюсь руками её стопы... Сняв халатик, повесила его на гвоздь, вбитый в стену дома. Тело, не обожжённое солнцем, сияло нежно-матовым лоском, узкие полоски бикини были ярки, как свежеочищенная морковь. Она мыла голову, и мне мнилось повелительно-плотское, терпкое благоухание духов. Ну, а то, что рисовалось в воображении, не требует описания.

Она обмотала голову полотенцем и, словно в тюрбане, села на перила, вытянув ногу по крашеному брусу, опершись спиной о столб. Удивительно, что никто меня не позвал, ничто не побудило Нинель изменить позу, и, будто какая-то сила желала, чтобы ни малейшая мелочь не отвлекала меня от любования, - пролетавшая бабочка, попав в кадр, мгновенно опустилась на цветок и поникла крыльями.

 

4.

 

Пекучее безветрие - только купайся! - царило и на другой день. После обеда эдак через часик я увидел - Нинель направилась к озеру - и кинулся в дом переодеться. Когда прибежал на пляж, вокруг неё уже топталась компания натасканных в обхождении курортных мужиков. На мой тогдашний взгляд, все они были "подстарки": самому молодому не менее тридцатника. Нинель выдала, что не умеет плавать, и теперь они желали её учить - так и слышалось: "У вас чудесно получится! А водичка - как на заказ. Парное молоко!"

Подкатистее всех действовал Старков - отдыхающий, который наведывался к нам не первое лето и слыл в городке за человека не из мелких. Кто-то болтанул, будто он лётчик-испытатель, на что Альбертыч скучающе, словно его тянуло зевнуть, отозвался:

- Деятель в сфере "купи-продай".

Настоятельно желая, чтобы это оказалось правдой, я не мог не признать: рост, мускулы, лицо Старкова располагали видеть в нём образчик мужества. Не спорю: может, он им и являлся, но то, как красноречиво посматривали на него и местные очаровашки и курортницы, подбивало меня отчётливо фыркнуть.

Он стоял у воды возле Нинель, чуток не касаясь бицепсом её предплечья, и заботливо говорил:

- Настройтесь на приятное. Настроились? Смелее вперёд!

Я зло затосковал оттого, что она послушалась и пошла. Переступала с такой трепетной боязнью, будто погружалась в водоём впервые в жизни. Старков, пройдя дальше, обернулся:

- Дно ровное, да и я на что? Думаете, дам утонуть?

Она рассмеялась с покорной признательностью, за что я её почти возненавидел. Вода была ей до трусиков, он встал перед ней и ждал.

- Нет. Я не сумею! - мотнула головой, отступила.

Он протянул к ней руки:

- Я вас поддержу! Вам надо опуститься горизонтально и заколотить ногами - вот и всё!

- Вы со мной замучаетесь, я неповоротлива, как корова.

- А вот мы увидим. - Он прикоснулся к ней, и я мысленно вскричал: "Без рук!!!" Она не отстранилась, а только повела плечиком: уклоняясь едва-едва.

Все глядели на них с откровенной живостью. Старков, обойдя девушку, приложил ладонь к её спинке и подтолкнул. Она решительно окунулась, но тут же выскочила на берег.

- Ну не годна я... - сказала нагнавшему её Старкову так подавленно-просяще, что он озадачился.

Чуть позади меня, сбоку, остановился кто-то. Я увидел Генку Филёного. С его загорелой кожи стекали капли воды: он только что возвратился с дальнего заплыва, и его заинтересовало, почему скучковались курортники. Фигура Нинель, которая словно колебалась, прилечь на песок или нет, поглотила его внимание.

- Ого! - произнёс он восхищённо, но, спохватившись - не уронил ли себя? - продолжил уже насмешливо: - О-ооо...

"Иди тоже прикадрись!" - подумал я, говоря ему почему-то, как жалуясь: - Кажется, не глупая, а всё: извините, извините... корова я...

Он остро меня оглядел, с ухмылочкой, будто задавая себе вопрос, заметил: - Никак несчастье? - отнеся это то ли к Нинель, то ли ко мне.

Генка старше меня четырьмя годами, и я очень хотел бы уметь драться, играть в карты и держаться с девушками, как он: не отсидев, однако, в колонии... Мои представления об этом отрезке Генкиной жизни не окрашивала романтика - может быть, потому, что правда, проскальзывая в его рассказах, бывала горячевато чистой.

Он помнится мне упрямо отчётливо, память неприятно меня волнует; я снова и снова пытаюсь разобраться во всём, пусть и зная, что кончится это ничем. Хотя вру: я всего лишь клоню к тому, чтобы, отвечая не дающей покоя прихоти, привести историю Генки Филёного.

 

Умаление времени

 

Имея фамилию Распаев, кличкой он был обязан детскому саду. Согласно преданию, однажды, когда питомцы заведения самозабвенно расшалились, Генка, который обычно не отличался поведением от других мальчиков, оказался в стороне. Возможно, только на минуту, в какую появилась воспитательница. Как бы там ни было, она его похвалила и поставила в пример остальным. Следующая вспышка веселья не заставила себя долго ждать - так что же? Девочки назвали Генку в числе виновных. У воспитательницы от негодующего изумления поднялись брови: "И Гена хвалёный - тоже?"

Некоторое время спустя случилось, что мальчика спросили, как его зовут. Он отвечал с достоинством: "Гена Филёный!"

Таким образом, бесшабашная пора детсада отметила эту судьбу чем-то вроде печати растерянного упрёка. В определённый момент Генкиной жизни известный мастер обобщений Альбертыч произнесёт: "Что значит - когда юношу перехвалили в детстве!" Будет дана и характеристика эпохе, в какую рос и развивался герой. Любя обращаться к литературе, Альбертыч употребит слова странницы Феклуши из пьесы Островского "Гроза": о том, что и время-то стало в умаление приходить... Перемены вступали и вступали в наше сегодня, распирая его так, что можно было подумать: не тесна ли для них нынешняя пора - не урывают ли от грядущего? В лесах вольно бежавшие ещё вчера тропинки то здесь, то там упирались в заслоны из колючей проволоки, за которыми возникали объекты, обозначаемые народом кратенько: "космос" или "атом". К северо-востоку от нашего городка, в соседней области, близ приветливых рощ выросли курганы из песка с примесью радиоактивных веществ. Отходы ядерного производства заразили реку, и вдоль неё тоже протянулись ряды проволоки.

Сфера разумно-планомерной деятельности преображала ландшафт, обращая деревни, пасеки, угодья с пасущимися коровами и голубые водоёмы в призраки, что до сего дня смущают мне душу.

На озеро, к которому жмётся мой родной городок, походило другое, расположенное неподалёку. Лещёва Прорва - его название - отнюдь не было лишь лукавой приманкой, хотя солидные рыболовы "лещатники" распространяться об этом не любили. Призрак озера обитает в моей памяти полноправным хозяином - непримиримо к пейзажу с корпусами фабрики искусственного меха, которую я мстительно заставляю гореть. Когда она строилась, в газетах писали: стоки пойдут через очистные сооружения, каковые обеспечат эффективную защиту окружающей среды.

Защищённая среда не подошла обитателям Лещёвой Прорвы. Рыба, которую изводили и не могли извести многочисленные браконьеры, скоренько вымерла, заповедав беречь воспоминание о широко разливающейся зорьке, кошеле с вязкой кашей, сдобренной жмыхом, о влажных от росы удилищах...

Последний серебристый подлещик, выскакивая из зеркальной глади, награждает рассудок представлением о трепещущем мираже и перекинутой к нему радуге. Небо становится всё выше, и искажённый расстоянием в годы свет ходит над сонной водой и отлогостями равнины, словно неприкаянная тревога. Меж полей движется фигурка, и тропа хрустит под ногами идущего с тем упорством, с каким рвётся ожить пережитое. Мой дед навестил родню в деревне и возвращается, деловито-торопливый. Войдя в дом, окликает меня:

- Валерка, рожь в трубочку сворачивается! Чему оно соответствует?

- Чему, чему... в это время самый клёв у леща, - повторяю я то, что узнал от деда, и хотя этот ответ он слышит уже которое лето, его удовольствие от раза к разу не убывает.

- Идёшь завтра со мной?

Я подавляю порыв готовности, уронив равнодушно: - Угу. - Не верится, какой оно обернётся отчаянной досадой, когда ночью дед будет меня будить.

Мы выходим; я, страдающий, что нельзя опять укрыться одеялом и сладко уснуть, умываюсь дождевой водой из бочки, мне легчает. Рассвет ещё только предугадывается по тому, что в синеве вокруг звёзд уже нет густоты и серп месяца как бы утратил плотность. За городом воздух сырее, по сторонам просёлка растут пахучие травы. Идём скорым шагом, всё яснее видны редкие деревья впереди; кусты, что попадаются вдоль обочин, тянут притронуться. Я стряхиваю с них росу.

Восход застаёт нас на берегу Лещёвой Прорвы. Поодаль от неё, на пологой возвышенности - где скоро выроют котлован под фундамент фабрики, - пасутся лошади, пониже пастбища раскинулись заросли орешника. Над дремотной в слабом туманце водой нависли суковатые вязы.

- Ага, упало! - сказал дед, остановившись.

В излучине, где берег отвесно обрывается, с него уходит в озеро ствол повалившегося дерева. Основание, выворотившись с корнями, напоминает исполинское облепленное землёй копыто в корявых отростках.

- Пошли туда! - скомандовал дед, убеждённый, что рыба любит "табуниться" под корягами.

По берегу разрослась жимолость; когда мы оказались около рухнувшего вяза, я увидел то, что раньше заслонял куст. Кто-то устроил выступающий над водой небольшой настил, укрепив его на вбитых в дно кольях.

- Место занято, - сказал я.

Дед насупился:

- Не куплено! Больно просто - положил горбыли и занял! Да я здеся, - он показал руками в стороны, - отовсюду закидывал. И с этого места закидывал прежде кого другого.

Велев мне прикормить рыбу, он стал вгонять в землю заострённые гибкие прутья и подвязывать к вершинкам колокольчики, которые мастерил сам, не признавая тех, что продавались в магазине. Я достал из сумки заготовленную дедом насадку: тесто, хлебный мякиш с толчёной картошкой, червей. Дед собрался забрасывать снасть, когда зашуршали кусты. Позади нас стоял Генка Филёный.

Тогда ещё подросток, он был в ситцевых шароварах, готовых от долгой носки расползтись, и в явно тесном свитере, чьи рукава не достигали запястий. Держа на плече удилище, Генка левой рукой опустил к ногам корзину. Глядел он неприятно. Я мало его знал. Его родители были знакомы деду.

Генка не поздоровался.

- Если ты время спросить - у нас часов нет, - сказал мой дед.

Филёный не ответил. Он поднял корзину и, задев ею колокольчик закидушки, прошёл на настил. Дед медленно поворачивал голову, отчего высохшую, загорелую до цвета старого кирпича шею пересекла складка.

- Ты соорудил? - произнёс не без удивления.

- Моя привада.

- Ишь как! - отозвался дед уязвлённо.

Генка повернулся к нам и притопнул по настилу, который под ним заколебался:

- Я четыре ночи тут рыбу приваживал!

- Этого мы не знаем. Тебе кто-то продал это место, что ты тут хозяином встал?

Филёный весь напружинился, угрюмо блеснул глазами.

- Для вас я делал старался?! - Не выкрикнул, а прошипел презлющим шёпотом: - Сколько я корму потаскал!.. Хапайте теперь мою рыбу! - Яростный, проскочил мимо нас и пошёл прочь.

- Эй! - позвал дед сердито. - Ты что как молоко перекипевшее? - он сделал несколько шагов к Генке, который остановился и слушал. - Я маленько постарше, чтобы на меня собакой хрипеть, - выговорил старый с таким выражением, что можно было понять: "Сожалею и обещаю исправиться". - Иди и рыбачь! - закончил тоном дружелюбного дозволения.

Мы собрали наше имущество и удалились метров на сто к заводи, где вдоль берега участками поднимался камыш. Мне было объявлено:

- Место ещё и получше! Дно глубокое, и тины нет. - В очередной раз я выслушал, что лещ не любит тинистого дна.

Дед между тем не освободился от впечатлений стычки:

- Глянул - как ножом в бок! - вспоминая, покачал головой.

Он наблюдал, как я укладываю леску на землю кольцами, а затем забрасываю закидушку. Когда отлитое из свинца грузило, похожее на половинку лимонки, всплеснуло и устремилось на дно, повторил:

- Как ножом... А если характер? - произнёс вдруг, словно бы недовольно спрашивая меня. - А?.. - и продолжил, рассуждая: - Наперёд тебя ложкой в щи лезут, а ты и так мясо видишь через два выходных на третий. - Точно соглашаясь с собой, кивнул: - Только волком и смотреть.

Я узнал, что дома у Генки "навряд ли разносолы на столе". Его мать работала прачкой в барачного вида вросшем в землю здании, которое было известно как комбинат добрых услуг "Прогресс". Отец потерял на войне ногу. Будучи портным пошивочной мастерской, выполнял заказы и на дому - "с целью личного обогащения", как было тогда принято писать. Его судили. Он возвратился домой через три года "конченым человеком" - боялся как огня левых заработков, а на зарплату, какую получал в мастерской, пирогами не заешься. По мнению моего деда: один и остался праздник - через Генкино рыбацкое счастье.

- Могли бы вяленого леща продавать у пивного ларька. Я не видел, но, может, парень и делает...

На этом размышления прервались: пошла поклёвка. Дед, стравливая леску, вываживал рыбину, я подхватывал её подсачком: вместительный садок заселялся лещами. Самый крупный был не менее, чем в кило двести: славный экземпляр с желтоватой на приплюснутых боках чешуёй, с широким иссера-чёрным хвостом. Деда волновало: не выудил ли Генка побольше? Ближе к полдню клевать стало реже. Повторив мне наставления: не торопиться "тащить", когда рыба после подсечки заметается, стравливать леску помалу, не давая ей провиснуть, - дед пошёл удовлетворять любопытство.

Отсутствовал он недолго. Не успев подойти ко мне, на ходу начал:

- С лешим веселей, чем с ним! Ты к нему по-доброму - молчит. Только глазом поведёт на тебя: что злости, что гордости! Норов!

Генка, рассказал дед, рыбачил "с авоськой": опустил с настила на леске мешочек из мелкой сетки, набитый кашей. Способ был мне известен. Приваженная загодя рыба "обступает" кормушку и принимается долбать её и щипать. Тут к авоське по леске, крепясь к ней нехитрым устройством, соскальзывает другая леска - с поводками и крючками. Насадка начинает полоскаться вблизи мешочка с кормом, в "похлёбке" из крупинок каши. Рыба приступает к роковому завтраку...

Такая ловля считалась браконьерством. Дед, не осуждая Генку, предостерёг его - "а он ухом не повёл". Со мной поделились раздумьями по этому поводу:

- Понять можно. Если бы для всех запрет - а то другие сетями браконьерят и не стесняются. Сберегай, чтоб им больше досталось? Не нравится... А если оно всё стоит так, а не иначе? Куда грудью на паровозный буфер?..

Дед, горбясь, занёс руку назад и положил на поясницу; морщинистое лицо покрывала трёхдневная седая щетина. Весь его облик выражал сурово-безнадёжное сожаление. Он устало сел на траву.

- При мне заловил подарочков: одного и второго, и ещё... - сказал о Генке с завистью. Усмешка потянула лицо вкось. - А всей добычи мне не показал, как я его ни задорил... - мигнув, проговорил одобрительно: - Сглазу избегает.

...Филёный оставался удить ещё, когда мы с дедом, отягощённые уловом, направили стопы к дому. День убывал с ленцой, наливаясь зноем. От нагретого просёлка пахло пылью. Солнечный жар стягивал кожу на щеках. Справа открывалась даль: прозрачный парок тёк и переливался над землёй. Ближе к нам густо зеленело мелколесье, скрывая овражек. Вдруг оттуда взмыла большая птица, понеслась к равнине и стала, слегка взмахивая крыльями, скользить понизу вправо и влево, плавно покачиваясь на разворотах.

Дед вытянул в её сторону руку, целясь указательным пальцем:

- Тоже добытчик - мышатник полевой! Подавай ему раздолье...

Сказанное предполагало вероятность как приговора, так и жалобы, оно запомнилось, будто нечто заветное: чтобы можно было примерять к нему произошедшее позднее. Полёт во времени, приходящем в умаление, тяготеет к резкому повороту назад. Неосуществимость действия находит раскалённые мгновения, определяя траектории, по которым предстоит им нестись. Сколько должно быть подгоняющей тоски, чтобы точки пересечения взорвались необъятностью света... И он вдохнул бы жизнь в давно состарившееся утро, когда знак Зодиака уже не благоволил к близнецам: Лещёва Прорва перестала привлекать рыболовов, и весь интерес сосредоточился на озере у нашего городка. Напротив него за водной гладью стоял лес, оттуда тянуло дымком костров. Местные начальники и приезжавшие областные руководители не были в дружбе с удочкой: обслуга обеспечивала им улов другими средствами.

Не сказать, однако, чтобы рыбнадзор бездействовал. Его работники оказывались тут как тут, когда бредешок разворачивали лица невежественные, чуждые понятию о рангах. Лишаемые части имущества, пасынки фортуны оставались ещё и должниками.

Чуткость к жизненному закону не должна быть росой под солнцем - что ещё раз доказало утро, которое, казалось бы, с беспечностью сулило погожий день всем без разбора. Лучи подсушивали песок, готовый потечь струйкой меж пальцев, когда двое шедших по берегу увидели стоящий микроавтобусик: вывернув передние колёса на сторону, он несколько кренился к вербам, обвитым диким хмелем. Судя по номеру машины, она заехала в нашу глубинку из другой области. Два инспектора рыбнадзора переглянулись: незнакомые раздевшиеся люди доставали из микроавтобуса сеть.

Как следовало отнестись к чужакам, позволившим себе такое? Им предложили "оставаться на месте". Предполагалось, понятное дело, порыться в вещах и заглянуть в документы. Один из компании выразил недовольство:

- Нельзя ли повежливее?

Слова, которые ему пришлось услышать в ответ, должно быть, заставили его усомниться: того ли он желал? Прежде чем продолжить беседу, человек в плавках влез в микроавтобус и появился одетым. На нём был мундир полковника.

Будучи в наших краях в командировке, полковник, занимавший ответственный пост в штабе военного округа, захотел расслабиться у рыбацкого костра.

Служителям закона стало неловко, что по недоразумению они показали себя негостеприимными. Настроение, в котором оба, попрощавшись с полковником, отправились по берегу дальше, искало выхода. Колышек закидушки и парень, хлопотливо склонившийся над водой, вполне естественно вызвали участливое любопытство. Рыболов, которым оказался Генка Филёный, в эти минуты менял насадку на крючках.

У него была закидушка "с резинкой". В таких удочках грузило привешивалось не к леске, а к резиновому канатику, а уж он соединял груз с концом лески. Когда попадалась крупная рыбина, канатик, растягиваясь, смягчал рывки, не давая поводку оборваться. Кроме того, снасть достаточно было забросить один раз. Груз мог лежать себе на дне - растягиваемая резинка позволяла выбрать из воды леску, а затем, сокращаясь, возвращала её, со свежей наживкой на крючках, в прежнее положение.

Эти преимущества послужили тому, чтобы признать подобные удочки орудием браконьерства. Двое из рыбнадзора приступили к акту изъятия энергично и эмоционально:

- Прямо стой! Сказано - стоять! Где рыба? Что ты сказал?..

От крепких прикосновений рубашка на Филёном утратила пуговицы и лопнула по шву. За неспособностью Генки хранить молчание, его угостили пощёчиной и рванули за волосы. Реакция на это, тут же нейтрализованная, нашла в протоколе такое отображение: "замахал руками", "стал оскорблять честь и достоинство сотрудников при исполнении...", "оказал ожесточённое сопротивление с использованием ножа..."

Последняя фраза имела основанием то, что в вещах Генки нашли складной нож, известный под названием "лисичка". Такими ножами с рукояткой в виде бегущей лисы обычно обзаводились рыбаки и те, кто ходил в походы. Раскрытая "лисичка" присутствовала на суде как вещественное доказательство - вместе с удочкой, снабжённой пресловутой резинкой. Не остался вне внимания и факт, что отец Филёного "привлекался" за уголовное преступление.

Так Генка оказался в колонии для несовершеннолетних, которая, по определению Альбертыча, возвратила его нашему городку "во всеоружии опыта и с пониманием, как важно помнить, что детство ещё рядом, за углом". Филёный держался так, будто был утомлён обязанностью доказывать всем своё превосходство, однако готов нести это бремя, дабы не обмануть общих ожиданий. Он желал обратить к выгоде случившееся с ним и занял позу как бы спокойного высокомерия: "Таков уж я - во всём захожу дальше других!" Напоминать об этом он должен был педантично - при том месте в жизни, которое ему досталось: его взяли на строительный участок кровельщиком.

Филёный добивался, чтобы не работа определяла представления о нём. Улица была его ареной. Он знал: в драке сильнее тот, кто агрессивнее. И в начале намечающегося конфликта опускал глаза, говорил мирно, успокаивающе - чтобы внезапно ударить противника в лицо и бить, бить, бить... С теми же, кто признавал в нём опасного независимого человека, он был непринуждённо приветлив. Девчонки, у которых появлялся к нему интерес, вскорости теряли голову. Он возбуждал их тем, что будто бы чувствовал в них тонкий, "умный" вкус к наслаждению и почитал за невероятное блаженство - пойти навстречу. Каждой он внушал, что близость именно с нею для него дороже жизни.

Вообще умел подать себя, тронуть душу. В колонии набрался блатной лирики и не упускал момента блеснуть, прочитав какой-нибудь стих с меланхолией или с нагловатым вызовом.

 

5.

 

Некоторые стихи, мне кажется, были его собственные. Во всяком случае, тот, который он прочитал, когда мы с ним смотрели на Нинель, стоя в стороне на горячем песке пляжа:

Всем вам недоступная сказка
В наряде из солнечных кос
Зовёт меня к сладкой развязке -
Хмельного от маковых грёз.

Нинель загорала, лёжа ничком. Перед этим её звали играть в волейбол - помотала головой. Я мысленно поздравил её с тем, что на этот раз она не сказала "извините". Старков лежал на боку, повернувшись к ней, опираясь в песок локтем. Кажется, начал рассказывать анекдот. Я подошёл чуть ближе. Да, это был анекдот: про двух девочек, не умевших плавать, и про мальчика, который убеждал их, что тем легче они научатся у него ездить верхом на лошадке... Я приготовился услышать похабщину, Филёный, видимо, тоже - прошёл меж навострившихся курортных и опустился на корточки прямо возле Нинель и Старкова, который понизил голос. Конца истории я не разобрал. По вялому смеху публики, по тому, что Нинель улыбнулась с облегчением, а лицо Генки выразило: "И это всё?!" - можно было понять: рассказчик не вышел за рамки приличия.

Интуиция говорила мне: Филёный сейчас что-то отколет. Он наклонился к Нинель - разумеется, чтобы преподнести ей какую-нибудь двусмысленную побаску для затравки... Моё сердце сжалось непонятно от чего: от возмущения или от зависти.

Он сказал:

- Отдых - это хорошо... - и смолк.

Она подняла на него глаза, он был в несвойственном ему затруднении. Через миг кивнул, словно услышал в ответ что-то удовлетворившее его.

- Я за то, чтобы хорошо отдыхалось, - произнёс уже уверенно. - Вон видите, - показывал рукой вдоль берега. Пляж расстилался до сизо-зелёной чащи тростника. На песке перед тростником лежала вытащенная из воды плоскодонка. - Моя лодка. Можно покататься.

Нинель тут же сказала:

- Нет-нет...

- Извините... - проговорил Генка с улыбкой посвящённого в её интимную тайну.

Курортные рядом говорили о ком-то, кто, крепко выпив, не забывает принять таблетку анальгина, благодаря чему наутро не страдает похмельем. Перешли на случай в Крыму с ткачихой из Иваново: она принесла на пляж транзисторный приёмник - "от солнца батарейки в нём так и потекли..."

Старков сказал Генке:

- Лодочка - дело. Воспользуемся и покатаемся...

Филёный как не слышал. Нинель и остальные должны были видеть: он чувствует себя с нею наедине. Он наклонялся к ней - я уловил: сообщает, что в "Восходе", в кинотеатре, идёт "Бегущая по волнам". Я успел уже посмотреть картину и жалел, что она жестоко переиначивала одноимённый роман Грина. Особенно шибало приземлённостью от новаторских перлов, как то: гудящий электровоз, современные автобусы.

Нинель ответила Генке, что видела фильм. Ролан Быков в роли капитана Геза показался ей "замечательно обаятельным". Кто-то из курортных в это время сказал:

- Не знаю, как анальгин... - и поведал: прошлым летом он отдыхал на водах в Пятигорске. - Напринимаемся нарзана, ну и выпьем вина, хорошо так выпьем - никакого похмелья! Ни у кого. Нарзан!

Старков обратился к Нинель:

- Будете капитаном на лодке?

- У неё фуражки нет, - сказал один из курортных.

Все засмеялись, кроме меня и Филёного. Нинель нехотя улыбалась. Старков сладко - так, будто сейчас её погладит, - произнёс:

- Берёте роль капитана?

- Боюсь ответственности, - сказав это, она словно забыла грустно вздохнуть.

Филёный шевельнулся, сидя возле неё лежащей:

- А меня Гена зовут! - сообщил без тени опаски показаться дураком.

Она ответила расплывчато:

- Вот как...

Тут кто-то сказал о ком-то:

- Эти из воды не вылазят.

Старков придвинулся к Нинель:

- Сколько мы уже на солнце? Обгорим - и у нас будет ночь страданий... Идёмте искупаемся.

Она приподнялась и увидела меня. То, что мелькнуло в её глазах, мне не понравилось. Количество знакомых вряд ли вызывало в ней тщеславный трепет. Посмотрела туда-сюда, села ко мне спиной, а потом встала. Неожиданно представилось - она сейчас бросится со всех ног прочь от нас. Меня объяло благоговение: я пронзительно почувствовал её застенчивость; трогательно застенчивы были её небольшие крутенькие ягодицы.

Вскочивший Старков говорил ей:

- Давайте махнёмся ролями? Не я вас буду плавать учить, а вы меня?

Всё слилось в хохоте. Какая ржачка! Ничего остроумнее никто не слышал. Девушка в купальных трусиках и лифчике - предмет волнующего интереса, - что ей остаётся, как не ответить в тон? Её руки повисли вдоль тела, Старков смотрит на её лицо так, словно она подставила его для поцелуя.

- Только я вас предупреждала, - говорит она с как будто б сорвавшимся нетерпением, - у меня не получится! неумеха я...

Он легко подхватил её под руку, повлёк, она бежала с ним:

- Охота вам со мной мучиться...

Забежав в озеро по пояс, он вдруг повернулся и, откидываясь спиной на воду, потянул Нинель. Она попыталась устоять и испуганно вскрикнула:

- Ой!

Не дав ей, упавшей, захлебнуться, поддерживая её над водой, он переместился с нею туда, где было по грудь, и я увидел - она забултыхала ногами... забултыхала, лёжа животом на его ладонях.

До чего меня потянуло захохотать и засвистеть. У неё нет сомнений - я сгораю от ревности. А мне всего-навсего обидно - как можно при такой красоте жалко идти на поводу? Мой гнев обрушился на ядовитую мысль: почему она вообще должна сейчас про меня помнить?.. Помнит или нет - мне без разницы, и пусть кто хочет, верит в обратное. Я просто из любопытства гляжу со стороны... вон как усевшийся на песке Филёный, который смотрит на озеро - а точнее: на неё и Старкова.

Я подошёл к Генке, и он, не взглянув, понял, кто рядом.

- Пойдём, Валера, и мы купаньки.

- Разве что, - сказал я раздражённо.

Вполне естественно - мне хотелось купаться, но она, увидев меня плывущего, обязательно решит: я не могу, чтобы ей не показываться.

Филёный передразнил Старкова:

- Давайте махнёмся? - Генка сумел произнести это с выразительно похабным намёком. Вытянул перед собой руки и, словно держа на них девушку, проговорил, изображая снедаемого похотью: - Ножками-ножками ещё... Ещё-ещё-ещё!.. Но-о-жками...

Как знать - может быть, Нинель, поддерживаемая под живот Старковым, именно это и слышала сейчас, старательно бултыхая ногами...

Генке приелось паясничать.

- Нет, ей не мёд! - сказал он убеждённо. - Не видит того, кто по ней!

"Какой ты проницательный", - подумал я с ехидством. Он по-деловому, точно его звало неотложное, вскочил и бросил мне:

- Будь!

Нинель и Старков собирались выйти из воды - я был вынужден отчалить на отдаление, чтобы она не вообразила, будто я её караулю. Возле меня оказались знакомые ребята, мы искупались, потом поболтали о том, о сём. Я не намеревался вертеть головой и высматривать издали, что и как там у неё со Старковым. Замечал лишь: он от неё ни на шаг.

Солнце клонилось к закату и обещало раскалённый добела гул, от которого не убежать. А я и не хочу. Возьму да пойду навстречу, рванусь сквозь: к изначальной сумасшедшей ясности, что Нинель и я - самые близкие друг другу во всей Вселенной! Смешно?.. И уж куда как кстати моя фамилия Забавских. Однажды Альбертыч употребил её в дело, сказав: "У Забавских забавные забавы!" - он протягивал мне книгу. У него было пристрастие к зарубежным романам, из всей знакомой с ним молодёжи лишь один я брал их у него. Его родной сын в них не заглядывал.

Альбертыч и я увлекались Гамсуном. Я внимал вновь и вновь объяснениям, что такое "гамсуновская любовь", меня волновала фраза "смертельное состязание самолюбий". Теперь, замороченный ею, я примерял её к себе, к Нинель и Старкову. Меня разъяряло, что она и не думает состязаться с ним, но я говорил себе: у неё не может быть к нему любви - так зачем она стала бы показывать ему своё самолюбие?..

 

Ночь колебалась - прийти ли? - поглядывала на землю кротко и пристально, а я прятался то у нас в саду, то за сараем. Домашние были уверены: я резвлюсь в компании друзей и подруг, тогда как никто не убедил бы меня в важности чего-либо, кроме наблюдения за домом Надежды Гавриловны. В самом деле, а если я ни за что не хочу упустить секунду, в которую он рухнет от подземного толчка? Почему я этого жду, объяснять бессмысленно. Я не ощущаю ничего, кроме разлитого вокруг предвосхищения, сжатого до духоты. Мой чутко крадущийся вдаль слух вот-вот натолкнётся на жизнерадостные шаги... на веранде у торца дома появятся Нинель и Старков. Они присядут на стулья, чтобы плыть через томную прелюдию, и я услышу много раз - прежде, чем он раздастся, - звук раскладушки, приводимой в нужное положение.

Нинель пришла домой одна. Потом она показалась на веранде. К ней присоединилась Надежда Гавриловна. Они посидели под навесом в свете лампы, на которую налетали неисправимо рьяные самоубийцы-мотыльки, и отправились по комнатам.

 

6.

 

Я встал до того, как поднялся отец. Было воскресенье, а в выходные он обычно уделял время своему хобби - фотографированию. Я развёл для него проявитель и закрепитель. Сам он делал это без того удовольствия, с которым направлял объектив на кого-нибудь, поддавшегося уговорам попозировать.

Сдержанно поблагодарив меня за помощь, отец осведомился, добавил ли я в свежий проявитель "двадцать процентов старого, чтобы плёнка получилась сочнее?" Я ответил утвердительно и не ошибся, предположив, что услышу:

- Не поленись и в другой раз, ладно?

Он безотлагательно повёл меня в сад, чтобы заснять "в лучах, проходящих через листву".

- Нужна игра пятен, - сказал по пути убеждающе и с горечью уверенности, что его не поймут.

Оказалось, давно уже необходимо сфотографировать и мою сестру - "почему бы не в гамаке?" Причём я должен держаться за гамак, словно раскачивая его. Моя сестра четырнадцати лет надменно заявила - это "не для неё", - и холодно усмехнулась, когда отец повторил раза три подряд:

- Ужасно капризная ты растёшь, ужасно!

Другая сестра, которой было двенадцать, забралась в подвесную сетку с охотой и вознегодовала на слова:

- Тебя одну только и фотографирую...

Она указала на меня пальцем:

- А с ним?

Я был послушен до угодливости и взялся за край сетки. Отец повеселел, делая снимки, и матери не пришлось, зовя нас к завтраку, упирать на вопрос "оглохли?" В кухне моя сестра, избегнувшая фотографирования, сказала: только что приходил Филёный.

- Трудно было меня крикнуть? - я чуть не выругался. Генка не баловал меня визитами, и моё воображение заработало, выводя мотивы его прихода из того, что имело место накануне.

- Если хочешь, чтобы я с тобой разговаривала, забудь этот тон и не смотри на меня такими глазами! - объявила сестра. - А во-вторых, ему был нужен не ты, а дед. Они вместе ушли.

Любопытная новость зудяще впилась в меня, и за столом не пришлось притворяться, что кусок не лезет мне в горло.

- У меня каникулы, но это только так кажется. Я в кабале! - высказал я приготовленное с ночи и почувствовал: на лице у меня нервная гримаса: - Имею я право начать день не с трудов в огороде?!

- Ты не будешь окучивать картошку? - произнесла мать, решительно настраиваясь на скандал.

Она была бухгалтером, отец - инженером-экономистом, они не приносили домой кучу денег, и огород и сад представляли для нас немаловажное подспорье. Тем не менее я вознамерился пожертвовать сегодня заботами овощевода.

- Картошку буду окучивать завтра!

Отец, в это утро благоволивший ко мне, принял мою сторону, и, хотя без перепалки не обошлось, вскоре мы с Адом, за которым я зашёл, уже загорали на пляже.

 

7.

 

Мне было не по душе вытягивать шею, ладонью прикрывая глаза от солнца, и осмотр пространства, производимый украдкой, длился дольше, чем хотелось бы. Она ещё не пришла... Тут я приметил отсутствие плоскодонки на прежнем месте у зарослей тростника. В глаза прянул игристый блеск озера, лодка была довольно далеко от берега.

- Опрокинет же! - невольно прошептал я и увидел, как Ад покосился на мою руку, сжавшуюся в кулак.

Старков катал Нинель на плоскодонке. Я разжал кулак, но рука сжалась снова.

- Он не гребёт - он рисуется! А на этой лодке один Генка и может плавать, она же как корыто на воде...

- Я на ней кувыркнулся, - сказал Ад и уточнил: - почти что кувыркнулся. Опасно на ней. Чтобы я ещё когда-нибудь в неё залез...

- А она, - я имел в виду Нинель, - плавать не умеет.

- Утонет, - заключил Ад с твёрдостью, как человек, которому дано видеть сокрытую неизбежность.

- Ха-ха! Она уверена - с ней ничего не случится! Как же, она с тем, кто не допустит... А чем он доказал?! - мне удалось не крикнуть это со всей яростью, которая меня переполняла, а прошептать.

Возмущал меня и Филёный: где он ошивается, когда взяли его лодку и рискуют чужой жизнью? Куда он попёрся с моим дедом?

- Я видел, они мимо нашего дома протопали, - сказал Ад и энергично отмахнулся от мухи, облепленной губительными, без сомнения, бациллами. - Генка и к нам заходил: может, ночью я или отец рыбачили? Ему рыба нужна.

- Рыба? - сказал я, маскируя интерес недоумением.

- Говорит, надо, чтоб была большая - килограмма на полтора - и чтоб ещё трепыхалась. Сам он всю ночь рыбачил - такой не попалось.

"Дед повёл его к знакомым рыбакам", - подумал я. Засосало под ложечкой: то, что замыслил Филёный, переставало быть загадкой. Почему я не умею, как он, наметить определённый подходец к цели?.. "Потому что не страдаю от страсти завладеть призом и у меня не текут слюнки! - сказал я себе, дабы почувствовать себя лучше. - Я не ищу, чем бы отличиться, и вообще не участвую в этом соревновании. А на лодку смотрю потому, что знаю, как легко она переворачивается".

Старков, лениво придерживая вёсла, подался к Нинель, которая сидела перед ним, слегка отклоняясь к корме. Он говорил что-то, она, накренив плоскодонку, протянула руку за низенький борт и стала купать ладошку в воде.

- Ну-ну, корыто, не подведи, - прошептал я. - А этот мудак расп...дился и крена не видит!

- Ему же хуже. Она как будет тонуть - вцепится в него и с собой утянет, - сказал Ад с презрением к Старкову, неспособному предусмотреть очевидное.

Я выразил моё бессилие чем-либо помочь Нинель:

- Он ей пудрит мозги сахарной пудрой, а она нежится.

- Перед смертью, - добавил с суровой прямотой Ад.

Вокруг нас витали обрывки разговоров - на пляже было людно. Слух цепляло одно, другое... Кто-то многоопытный рассудительно изрёк:

- Лучше, когда женщина сама выбирает позу.

"Глубокая мысль!" - отреагировал я высокомерной усмешкой или, во всяком случае, желанием, чтобы такой она оказалась. Сам я покамест знал только одну женщину и в одной позе - совпавшей в точности с той, которую я чаще всего и представлял. Ксюша Пантюшина, приведённая мною тайком от домашних в сарай, без ужимок легла на матрац, глядя на меня с откровенным ожиданием грехотворницы. Девушка училась у нас в техникуме, но оставила его, ей не удавалось устроиться на подходящую работу, она не находила понимания у своих родителей. Но всё это было бессильно ожесточить Ксюшу и не отражалось на постоянстве, с каким она сочувствовала нашему брату в безжалостно прижимающей нужде.

Ксюше была присуща оригинальность: если ей дарили подарок, она выражала радость тем, что со смехом выдёргивала у парня пару волос из головы. Всех нас она называла - в любой ситуации - только по фамилии. "Забавских, - расслабленно произнесла мою, после того как я прошёл посвящение, - неплохо, да? - полежав молча, добавила: - Мне ещё одно интересно... Снять их ты мне помог - а надеть?" Когда я, не без ухмылки, конечно, но исполнил её желание, она посмотрела на меня озадаченно. Девушка не была пресыщена галантностью кавалеров.

Я представил её катающейся на лодке со Старковым. Вернее, мне очень хотелось представить... Мы с Адом полёживаем на пляже, всё совершенно так, как сейчас, но в плоскодонке - не Нинель! Ксюша Пантюшина вперила в Старкова свой красноречивый взгляд, она поглаживает его по голове, запускает проворные пальцы в волосы и вдруг выдёргивает несколько. Мне весело. О чём бы я думал? Что говорил?.. Ах, не всё ли равно!

- Когда, - спросил я Ада, - ваш баркас будет готов?

Альбертыч, отмеченный славой умельца и рационализатора, трудился над тем, что именовалось катером и иногда яхтой, но чаще - баркасом. Оказалось, он почти готов, осталось только покрасить.

- Но я не могу. От краски такие пары - ими дышать очень вредно.

- А что отец?

- Ему ничего. Но он с этим химиком занят.

- У вас всегда кто-нибудь, с кем он занят, - сказал я, представив, как можно было б пройти на новом баркасе мимо несчастной плоскодонки.

Ад вступился за отца:

- Мало ему от матери долбёжки: "У нас гнездо для них? сколько возиться? будет конец этому приюту?" А он по бабам не ходит, зарплату приносит всю. Недавно опять подал рацуху и премию получил.

Альбертыч, работавший слесарем на авторемонтном предприятии, усовершенствовал механизм для откручивания гаек, намертво приросших к винту. Ад объяснял мне устройство гайковёрта, тыкая выпрямленным пальцем в песок, рисуя что-то, а я, думая, как ему показать мой интерес к теме, взглядывал на другой берег; мне не было никакого дела до плоскодонки. Никакого! Старков снял рубашку, а Нинель оставалась в блузке, остерегаясь солнечного ожога.

- И правда... - я постарался сосредоточиться, - когда резьба ржавчиной схватится, гайку простым ключом не отвернёшь...

С этого, вспомнилось, Ад и начал о гайковёрте, пять минут разговора не сдвинули меня с исходной точки. Спасая положение, я восхитился Альбертычем:

- Какие отличные у него рацухи! - и, спеша уйти от заминки, спросил: - Химик беспокойный?

Скачок моей мысли породил недолгое молчание. Затем Ад сказал, как бы думая вслух:

- Да нет, он не больно мешает. Только что может повеситься. Или вены себе перерезать.

- Оставь! Человек играется, балдеет...

- Истерика. Перед смертью, бывает, ещё как балдеют! - заметил мой друг авторитетно.

Рассказал: старый кореш Альбертыча - вместе служили на флоте - живёт в одном городе с химиком, знает этого Славика хорошо. Тот не удержал "трос карьеры", оказался "в трубе" и "тонет в разочаровании, как в стакане". Кореш направил его к Альбертычу "для попытки развеяться".

- А что за разочарование? - спросил я. - Как у каскадёра, который женился "не на том темпераменте"?

- Да нет, - возразил Ад, принимаясь объяснять. "Мне интересно и даже более чем!" - сказал я себе и, не желая видеть лодку, сомкнул веки - почти... Нинель увиделась в радужно искрящемся тумане. Сидела, немного запрокинув голову в беленьком, из хлопчатки, кепи с целлулоидным козырьком. Старков взбурлил веслом воду, выгоняя плоскодонку на середину озера.

Ад говорил о каскадёре. Разочарование у него было на почве отсталости: из-за того, что техника отстаёт от науки. А из-за темперамента разочарованной жены страдал джазист, живший у них позапрошлым летом.

- У Славика - на другой почве. Что он нужен лишь из-за своей головы, а просто так никому не нужен.

- Все химики такие, - обобщил я, не входя в подробности и пренебрегая слабостью моих знаний о химиках.

- Таксисты тоже прибацнутые, - заметил Ад. - Помнишь, у нас жил Сандро?

Не помня, я сказал "да". Старков развернул лодку, я думал - они возвращаются, - но он перестал грести, захваченный беседой с Нинель. Она решила теперь принять порцию солнечной ласки и освободилась от блузки.

- Сандро из Поти, таксист, из-за ревности поддавал, а батя ему под гитару пел для успокоения: "Ах, Самара-городок, неспокойная я, неспокойная я, успокой ты меня..." И Славику батя эту песню поёт.

- Неспокойная, - сказал я, - для успокоения!

Мне нестерпимо захотелось расхохотаться: ревность - ещё б чего! Ну о чём, о чём они там болтают?! Я кинулся в воду, поплыл кролем и обогнул лодку, обдавая их брызгами. Старков от брызг съёжился, как баба, крутнулся ко мне - лодка накренилась.

- Крен! - закричал я. - Не видишь, гад, - кре-е-н!.. - и ещё брызганул.

Он нацелил в меня весло, лодка черпанула - Нинель привалилась к нему. Бросив весло, он взял её в тесный обхват.

- Кре-е-ен!!! - я ухватил руками накренившийся борт и, выскакивая из воды, налёг на него. Небо опрокинулось. В ощущении удара я был под водой и, неплохой пловец и ныряльщик, едва не захлёбывался. Протянув руки к Нинель, я подтолкнул её вверх, выплыл, выдохнул из себя стон, втянул в лёгкие воздух и, поднырнув, принял её на спину. Мне удалось и самому высунуть из воды голову:

- Спокойно, мы держимся! Всё нормально.

Перевернувшаяся лодка чернела смолёным днищем, Старков уцепился за неё:

- Сюда-аа!

Нинель толкнулась от меня и закинула руки на днище плоскодонки, которая теперь стала чем-то вроде плота.

- Ну вот, - говорил я, - всё в порядке, работаем ногами к берегу... потихоньку, зато с гарантией - больше переворачиваться некуда.

Спасатель на моторке Яков Палыч, заложив сногсшибательный вираж, подлетал к нам. Между прочим, у него очки - минус девять, - и он чуть-чуть не протаранил плававшее вверх дном корыто с нами заодно. В последний миг круто свалил в сторону и, пока ретиво резал вокруг нас круги, мы вдоволь нахлебались.

Потом он примчал нас к пляжу, и только я спрыгнул с моторки - Старков приложил кулак к моей скуле. Всё видимое отскочило от меня, а на мою спину словно наскочила горячая уплотнённость песка. Никак не получалось от него оторваться, но, наконец, усилия привели к тому, что ноги ощутили опору. Я шагнул к мельтешению лиц, среди которых притягивающим центром устойчиво держалось лицо Старкова. Первый мой удар прошёл вскользь, второй предотвратили курортные; пляжный народ облапил и моего противника. В попытках прорваться к нему я не замечал, пока не опомнился, что остервенело-плачуще грожу ему и сквернословлю. Меня толкали, тормошили, держали за руки, тянули, спасатель Яков Палыч наступил на мою босую ногу болотным сапогом и, не видя этого, сокрушённо отозвался обо мне:

- Крику от него сколько!

А казалось, кричат все вокруг, все до одного. И ещё стало умопомрачительно страшно - встретиться взглядом с Нинель. Меня выпустили из толкотни, я не поднимал глаз, но тотчас узнал стройную фигурку - мелькнуло лицо с выражением какого-то незаслуженно обидного стыда. Сумев пренебречь болью в отдавленной ступне, я пустился наутёк от происходящего. Обойти кругом озера спортивным шагом - почему бы не примерить к себе это упражнение? Напористо множу шаги в интересе: когда нахлынет усталость? Полосу пляжа обрубала канава с переброшенной доской, покрытой подсохшей грязью. Я устремился далее по вытоптанной в траве дорожке между кустами, достиг леса - мечтая изнуриться до бездумья и бесчувствия. Когда я наступал на сучок или сосновую шишку, отчаяние превозмогалось удовлетворением. Кровавые следы доказывали моё право на убежище, лес помогал сжиться с самоощущением мужественного ухода от погони.

 

8.

 

Опетлив озеро, я вышел к нашему дому со стороны огорода, перелез через забор и был встречен возгласом младшей из моих сестёр, выглядывавшей из окна:

- Ой, какой Валерка злой!

- Не трогайте меня! - постарался я выговорить без дрожи в голосе, с угрозой, и потряс кулаками.

"Если б где-нибудь в лесу нашлось логово, вы бы меня не увидели", - думал я, торопясь проскочить в сарай. Когда мне было лет десять, одиннадцать и мною владел дух романов Фенимора Купера, сарай воображался хижиной в глуши североамериканских лесов восемнадцатого века. Поддавшись на мои просьбы, дед сколотил лавку на ножках-чурбанах с неснятой корой; истёртая овчина и старый "кочковатый" матрац взяли на себя роль звериных шкур. Расположившись на этой постели, я, вольный охотник, мог прислушиваться, сколько хотел, к таинственности, что караулила меня за стеной хижины и манила в приключения. Разнообразие возникавших в уме картин увлекало ввысь, чем дальше, тем больше я желал чувствовать себя в укромности засады где-нибудь высоко на дереве, мне требовалось ложе, устроенное на ветвях. И, поворчав, дед укрепил под самой крышей сарая полку наподобие вагонной.

Я помнил о ней, когда приближался к дому, разгорячённый темпом спортивного шага. Сарай был крыт рубероидом; взобравшись на полку, я лёг навзничь - крыша обдала меня запахом битума, поплавленного солнцем и готового пролиться через щели меж досками.

Заглянул дед:

- Вон Эдька тебе одёжу принёс. Ты что стал одёжу-то забывать?

Моя душа вожделела молчания.

- Кажись, испечься хочешь, от крыши жар какой: смотри, весь в поту.

Я свесил с настила руку и шевельнул ею - дед, тихо, но разборчиво матюкнувшись, удалился. А у меня не пот струился по лицу, а слёзы. Она видела удар Старкова во всём его блеске... Старков восторжествовал - при ней.

 

9.

 

Я продолжал приучать спину к голым доскам настила, когда стемнело и появился Ад. Он известил меня, что "все наши" собрались в кафе "Каскад", что там "батя со Славиком". И, между прочим, Нинель со Старковым.

Я подсунул мои лопатки под колонку и принял на них ледяную струю. Вытерся, приоделся, попросил у матери трояк, у деда пару рублей до стипендии, и мы с Адом пошли в "Каскад". Это летнее кафе занимало участок берега впритык к пляжу. Просторная, под тентом, танцплощадка одной своей стороной выступала над озером, покоясь на бетонных сваях. По краю протянулись перильца из дюралюминия.

Пейзажу придали бы очарование чёрные лебеди на воде - увы! В дневные часы у свай плавали банальные домашние гуси, однообразно погогатывая в мирной и безгласной атмосфере застоя.

Вечерами же, при огнях и многолюдии, при блеске и громе музыкальных инструментов, танцплощадка бывала не лишена живописности. Как раз и сейчас она оказалась заполненной до упора, и, если бы не перила, кого-нибудь уже вытаскивали бы из воды. Оркестр с неукротимостью долбал ходовой боевик:

Запороши меня, пыльца цветочная,
Наполни рюмочку, крутой нектар!
Зачем-то вспомнилось мне всё восточное
И магнетический звезды пожар...

Вместо Вити Кучкина соло вела какая-то экстазная девица в серебристо-жемчужном платье с разрезом: и голос, и общее впечатление были ничего. Ударник Женя Копытный неподражаемо вычурно выколачивал дробь, сдавленно и одичало выкрикивал натурально английское: "And go!" и с презрительной развязностью сноба сыпал повторы.

Мы с Адом шли к столику Альбертыча, и я обозревал танцплощадку - от и до; мы сели за столик, а взор мой всё не находил ни её, ни Старкова.

Альбертыч был в отглаженной белоснежной безрукавке: на ней отливали мягким поблеском орденские планки и выданная ему весной медаль, которую выпустили по случаю ста лет со дня рождения Ленина. Она не обрела впечатляющей весомости в общественном сознании, и никто, кого я знал, ни за что не приколол бы её к груди вместе с орденскими планками. Награждённые за войну знали, как держать марку, и, разумеется, Альбертыч на признанный публичный вкус выходил глуповатым. Не исключено, что только мы с Адом чувствовали некое подтрунивание в его оригинальности. В День Победы, с болезненным видом потирая затылок и кося на тебя глазом, он произносил: "Почтительные идут к Вечному огню, а отболевшие - к цветущим травам, ульям и звонкоголосым птицам". Позже я понял, что Альбертыч, может быть, был самым ироничным во всей стране человеком.

Он поднял кружку с жиденьким "жигулёвским" и подмигнул мне и Аду:

- Пейте пиво пенное... а другого не желайте. - Между ним и Славиком стоял графинчик.

Тут оркестр смолк, объявили следующий танец, мой слух ущучил:

- Что вы, что вы... не годна я для этого...

Меня молниеносно развернуло - Нинель со Старковым сидели в самом неудобном месте, откуда не видно ни ансамбля, ни ночного озёрного пейзажа. Я сразу понял, что это она настояла запрятаться в незавидном углу.

- Стара я для такого танца... спасибо.

Он что-то ей вякнул с ухмылочкой - она:

- Когда-то любила, а теперь, увы... разве что вальс...

И улыбнулась, как виноватая, которая даже не просит пощады.

Я отвернулся, пристукнул моей кружкой о кружку Ада, судорожными глотками выпил всё пиво до дна и разневолил моё возмущение:

- До чего мне за эту приезжую обидно! Не знаю, за кого она этого фраера дешёвого считает! Одни "извините!", "простите!"... Противно слышать! У самой такие данные...

- Неординарный случай! - Альбертыч тяжко вздохнул и вдруг, будто изумившись, вытаращился на меня: - Не на булку с кашей манной - претендует он, бесштанный, на розан благоуханный...

- Идите вы! - психанул я. - Вам везде один смех! Я по-серьёзному: обидно же - почему она такая, почему?

- От одинокости, - подал голос непьяный на этот раз Славик.

Я сдержался и выговорил ему терпеливо:

- С чего это вдруг - одинокость у такой красивой?

- Когда человек душевно травмирован, морально разочарован, красота лишь обостряет контраст.

- Всё правильно, - одобрил Альбертыч, - давай обостримся! - И они со Славиком опрокинули по рюмке, запили пивом. - Побывала девуля в переплёте, обожглась, утратила трезвость и реальную оценку себя и окружающих.

Славик приблизил ко мне физиономию:

- Понимаешь... вот я формально не одинок, а фактически... Я нужен, но лишь из-за этого! - и стал постукивать себя пальцами по лысине. - А эта чернобровая нужна только - естественно и понятно - из-за чего, а человеку хочется...

- Всё правильно! - Альбертыч погладил его по плечу. - Однако, тем не менее, не будем рвать и портить шевелюру.

- Зачем, - сказал я, почти рыдая от ненависти к Старкову, - зачем он её напаивает? Закуска - одно мороженое, а вино, неслабое для женщин...

Альбертыч запел:

Без вина винова-а-ат
Тем, что пью только ро-о-ом...

А до меня сквозь галдёж донеслось:

- Что вы... я очень скучный человек. Спасибо за комплимент, но...

Ну добавь, подумал я, ну добавь: "Извините!" Я обернулся - Старков что-то ей болтал, ухмылялся... Она кивала с потерянной улыбкой - и он водил пальцами по её руке.

- Если он сейчас не уберёт лапу... - начал я в сосущем безмерном отчаянии.

- Чадо, - обратился ко мне Альбертыч с увещанием и не без подкола, - я хочу, чтобы у тебя всегда была наготове когтистая лапа, и я хочу также, чтобы на когтях был и яд.

 

10.

 

Тут танец кончился, и в кафе появился Генка Филёный. Он постоял, излучая заносчивость, повёл головой туда-сюда и направился к нашему столику картинно-развинченной походочкой. Подсев, спросил про случай на пляже. Меня облил стыд и рвануло ожесточение.

- Они катались на твоей лодке, а я знал, что она переворачивается... - мне хотелось, чтобы вышло злее, но прозвучало так, как прозвучало. - Я поплыл к ним, и они перевернулись. Потом он меня ударил... - закончил я, с вызовом показывая, что мне наплевать.

Ад добавил, что ответно врезать мне не дали.

Генка глядел на меня брызжущими весельем голубыми глазами.

- Ну, готов его на полздоровья наказать?

Как мог я отреагировать? Если Старков всерьёз стукнет мне в челюсть - не обойтись мне без скрепок и питания через трубочку.

Генка встал, длинноногий и гибкий, и, извивно выгибаясь, подался к их столику. Старков смотрел выжидательно. Генка хранил степенное и лукавое безмолвие... Лицо Старкова стало злым.

Филёный адресовался к Нинель:

- Присесть не разрешите?

- Нет! - отрубил Старков.

Она оторопело заморгала, как это бывает, когда некуда деться от неловкости, её сминало разбухающее любопытство толпы. Если бы было можно, не проходя через танцплощадку, моментально исчезнуть - с какой радостью она сделала бы это!

Филёный меж тем стал читать стихи, и я чувствовал - медовое выражение даётся ему не без усилия:

Ты помнишь нас в брызгах вина?
Блесной ты скользнула в волну,
А я был ловцом, и блесна
Вела меня к нежному дну...

За другими столиками всколыхнулись, несколько мужиков-курортников встали, но Генка не убавил голоса: в стихе было про любовную игру, про то, что партнёрша захотела быть сверху... Старков схватил его за запястье, но он прочёл:

Я трогал нескромный кунжут,
И бросила ты свысока,
Что может напруженный жгут
Не выдержать злого рывка...

С лица Нинель стёрся испуг - торопливо, с каким-то беспомощно-требовательным движением головы она вскричала:

- Олег, не троньте!

Он, не отпуская Генку, поднялся со стула:

- Пойдём поговорим!

Филёный вильнул глазами:

- Ась? - и ударом ноги опрокинул его стул.

Из буфета резко шумнул персонал - Генка, Старков, я с Адом и другие наши попрыгали через перила на пространство сбоку от кафе. Тут до уреза воды росла трава. Мы встали на ней, охватив полукольцом, открытым к танцплощадке, Генку и Старкова, которые сбычились друг против друга. Чья-то фигурка мелькнула над перилами - Нинель! Неотразимо женственная в обтягивающих брючках, она встряла между двумя лбами:

- Нет-нет-нет! Не надо! Не смейте!

- Р-р-разойдись! - заорал с площадки Альбертыч - очумело, "под психа": - Стреля-а-ть буду!

Кто-то закатисто, дуриком, засмеялся. Филёный, привлекая к себе внимание Нинель, сказал: - Не сметь, да? - и, когда она взглянула ему в глаза, воскликнул с горчайшим надрывом: - А если кто-то уже посмел?!

Подойдя ко мне, он с видом милостивого принца взял меня за предплечье и кисть, подвёл к Старкову, ткнул пальцем в мою опухшую скулу:

- За что ударил его?

Я не мог мяться побито-несчастным и, со своей стороны, сделал выпад:

- Хо-хо! Он женщин менял, как перчатки!

Альбертыч, стоя на площадке в свете плафонов, предупредил повышенным тоном:

- Я - свидетель и иду звонить! Моя милиция меня бережёт!

Старков расставил ноги носками врозь - самоуверенный в высшей степени мужчина:

- Лично я иду с девушкой. А ну отбежали!

Я должен был возразить и возразил:

- Чего-оо?! Раньше ты - знаешь - куда пойдёшь?

Нинель, скакнув ко мне, не давала шагнуть, тогда как он пустил в меня словесный плевок:

- Щенок мокрогубый!

Филёный хотел подойти к нему сбоку, но один из курортных принял перед Генкой боксёрскую стойку. Некоторые наши тут же встали в ту же позицию против мужиков.

Нинель металась от Старкова к Генке, ко мне:

- Бросьте! Не надо!

Она вдруг схватила меня за плечо обеими руками, озираясь, как загнанная:

- Он проводит меня домой!

Старков аж заикнулся от злобы:

- Н-не понял?

Наши загорланили наперебой: с ушами плохо? прозвякать по перепонкам?

Нинель вся подтянулась перед ним, простодушно провела рукой по лицу, не скрывая, что извелась из-за происходящего:

- Олег, вы же взрослый! Что вы хотите доказать?

Он хотел бы измолотить меня кулаками, но губы его улыбнулись.

- Суматоха... - сказал ей снисходительно, давая понять, что, смиряясь, делает ей одолжение. Прибавил: - До завтра.

Она повернулась ко мне:

- Ты идёшь?

 

11.

 

Ночь ещё не стряхнула дневного пыла, тихая и парная. Мы вдвоём шли к дому Надежды Гавриловны - я, бесподобно балдея, держал Нинель за руку. Небо было светловато-серое от взошедшей луны, её заслоняли деревья, что стояли в ряд перед заборами, в листве кое-где сквозили просветы.

- Как ты не видишь, - сказал я, всматриваясь в них и терзаясь тем, что претерпел от Старкова, - не видишь... он строит из себя, а сам - дешёвка! Знаешь, сколько у него баб каждое лето?

- Помолчи... Тебя зовут, кажется... - мне предлагали закончить фразу, что я и сделал:

- Валерий.

Если бы можно было выразить ей так, чтобы она остро-остро почувствовала: вся моя жизнь - её, и пусть она поступает с ней, как вздумается!

- Ты меня за плоскодонку извини, - сказал я. - Так вышло...

- Я всё поняла. Я не сержусь.

Я быстро обнял её и поцеловал в губы. Слегка.

- Не надо, а? - осторожно меня отстранила.

- Ты... - сказал я тихо, - ты выходи за меня... Мне в армию только на будущий год осенью. А после службы я по моей специальности запросто устроюсь - в любом городе!

- Тебе и восемнадцати нет?

- Есть. Но у меня отсрочка от призыва - должен окончить техникум.

- Знаешь, на сколько я тебя старше?

- Лет на пять? Ну и что?

Она произнесла, тяготясь необходимостью просить:

- Иди домой. Пожалуйста, а?

Не отпуская её руку, я взял и другую.

- Валерий... - проговорила тоном тоскливого попрёка.

- Ну? - бросил я упрямо и едко.

- Иди.

- Ладно... - я деланно послушно кивнул, - ладно, всё нормально! Пойду обратно, поговорим с твоим Олегом...

Вздохнула: - Шантажист. - Наш путь продолжился. Она открыла калитку, мы поднялись на веранду. Меня охватило чувство устойчивой близости к здешней обстановке, будто я с привычным постоянством прихожу сюда к Нинель... и буду приходить. И ещё мне стало страшно вспугнуть блаженное осознание того, что это меня она ведёт к местечку у торца дома.

Из дальней комнаты доносился звук телевизора - обыкновенно Надежда Гавриловна смотрела его допоздна. Она была глуховатая, но если и услышала наши шаги, любопытство не заставило её выглянуть. Нинель нажала выключатель - над нами зажглась лампа под металлическим абажуром, осветив стол и два стула по обе его стороны. Я мысленно обхватил ту, что стояла со мною рядом, и немо выругал себя: она заметила мой взгляд, прильнувший к обтянутым брючками бёдрам. Мне сказали терпеливо и скучно:

- Хочешь бутерброды с докторской колбасой?

Я представил, как сижу перед ней и поглощаю бутерброд. Это показалось мне такой нелепостью, что я не отвечал, поражённый. Она смотрела неодобрительно:

- Есть суп из концентратов. Разогрею?

Я хотел было с достоинством заявить: и ей и мне известно, что она, как принято, проявляет гостеприимство, но я не тупарь, которого это растрогает. Мой рот уже раскрылся, как вдруг меня дёрнуло напомнить ей с юморком о наисерьёзном:

- Выходи за меня и тогда разогревай суп, борщ... - я дурацки хихикнул.

Она в раздражении ушла, и я не знаю, как не взвыл от досады, что не сумел взять нужный тон, сыпля уместными словами. "Если она не возвратится, - страдая, сказал я себе, - если..." - и, ничего не придумав, сел на стул, чтобы не уходить, пока меня не прогонит хозяйка. Но Нинель вернулась - недовольная, замкнутая. Принесла бутылку вина и два стакана: один вставлен в другой. Вино было болгарское, сухое. К нам в городок его завозили раза два в лето, и бутылки сразу бросались в глаза на полке магазина, где из напитков обычно бывали только отечественные водка и плодово-ягодный крепляк.

Я уставился на Нинель с улыбкой ликования.

- И с чего ты взялся мне на радость? - сказала она уныло.

Бутылка была початая. Мне налили на глоток, второй стакан наполнился наполовину. Она стиснула его ладонями, задумчиво перекатывала в них, сидя напротив меня, и я миг за мигом жил тем, что сейчас она вскинет глаза и тотчас смущённо опустит. Я встану, бережно её обниму, и она поднимется, мы ступим на ту часть веранды за углом дома, куда не достаёт свет лампы, не заглядывает луна и где к стене прислонилась сложенная раскладушка. Я подумал, что для храбрости надо выпить, но тут же об этом забыл.

- Ты... - начал я и запнулся, - не замужем? А если да, то он гад - раз ты тут одна и невесёлая. Правда?

Она отпила из стакана и всматривалась в вино.

- Звезда моя невесёлая.

- А прямо и откровенно? - попросил я жалобно.

Она сделала два глотка.

- Моя звёздочка, наверно, самая тускленькая... она, должно быть, очень далеко.

Я помолчал, показывая, что внимательно слушаю, и проговорил вкрадчиво, как только мог:

- Меня тоже интересуют гороскопы... - потом спросил: - Ты кто по созвездию?

- Близнец.

Восторг ударил мне в голову, и она запрокинулась:

- И я-ааа!!!

Мой радостный смех не взбодрил Нинель.

- Ты - какого числа? - спросил я.

- Не к чему это. - Вид у неё был нелюбезный.

Я нашёл ход:

- Знаешь, для чего мне нужно? Хочу блеснуть эрудицией. Вспомни что-нибудь о природе в твой день рожденья или где-то около, примету какую-нибудь - и я назову другие.

Она с неудовольствием задумалась.

- Прилетают ласточки, - обронила вяло.

- Ага! - я перебрал в уме преподанное дедом, сориентировался и объявил: - Хорошо начинает ловиться карась! - добавил, что сам я родился немного позже: - Тогда уже и карп клюёт вовсю!

- Замечательно, - отозвалась она сухо, допила стакан.

- Можно? - спросил я, налил ей, чуть долил себе и выпил.

Мы молчали, я окаменело не сводил с неё взгляда - в исступлённом желании достать до сердца. Она смотрела в сторону, в темноту за верандой, и произнесла с тем выражением, с каким вам вынужденно говорят что-нибудь очень неприятное:

- Не для тебя я, цыплёночек.

- А для кого? Для Старкова? - сказал я, заводясь.

Покачала головой.

- Это не то. Это... - пауза затянулась, и я дёрнул за нить:

- От одинокости?

Она, не отвечая, потягивала вино.

- А почему у тебя одинокость? - спросил я, беспокойно наступая.

Её лицо вдруг неестественно повеселело, рука быстро протянулась к моей щеке и ущипнула её:

- Ямочки у тебя на щеках - прелесть!

Я смутился и, насупившись, выглядел, вне сомнений, очень глупо. Она поиграла бровями:

- Хочешь знать мою тайну? Сколько мужчин умерло из-за меня! Я их завлекаю и гублю.

- И куда же ты их завлекаешь? - сказал я хмуро, злясь, что не сумел ответить остротой.

Она заговорила кокетливо, возбуждённо:

- Я связана с одной симпатичной бандочкой. В моём городе действуют в белых халатах. На краю оврага стоит весёленькая больничка за жёлтым заборчиком... А начинается всё с ресторана. Захожу в ресторан, выбираю жертву, подсаживаюсь, а он и не подозревает, бедняжка, что его ожидает овраг. Говорю: "Пошли потанцуем". Он краснеет, отнекивается. Я ему: "Потопчемся, подвигаем конечностями". А он сам не свой от смущения: "Ах, у меня не получится".

- Смачно свистишь, - отпустил я замечание.

Её глаза горячечно блестели.

- Представляешь - я его уговариваю, а он: "Ах, спасибо! Мне как-то неудобно". Я ему: "У вас такое мужественное лицо!" И он млеет. Вытащу его из-за столика, станцевали - зову ехать со мной. Он: "Куда?" - "К оврагу, к симпатичному такому овражку". - "Вы шутите?" - "Ну почему же..." Он: "Ах, спасибо, мне, право, неловко". Ну, сама скромность! - она сорвалась в неудержимый беззвучный смех, с ресниц упала слеза. - "Ах-ах!" - он и я в один голос. Моя душа так им и трепещет, - играя, она жеманно заломила руки: - Вы, как голубь, нежны, как огурчик, свежи, но последний отмерен вам шаг. Загремели ножны, засверкали ножи, и таинственно чёрен овраг...

Выходим с ним из ресторана, - продолжила деловым тоном, - таксист - свой, уже поджидает. Приехали, я к жертве с лаской: "Лапушка..." - плавно провела рукой в воздухе, словно поглаживая кого-то, - веду в больницу, вглубь здания: "Милый, понежимся под душем? Иди, и я сейчас приду". Он в душевую, а это симпатичная душегубка, где сверху ударяет такая струя, что он падает под напором. Его то горячей водой, то холодной - от этой ласки с ним обморок. А у стенки стоит кровать голая - железо, никель. Бедняжку за белы ручки и на кроватку, а она под током. Врубают ток: подкинет бедненького - и он чёрненький, как уголёк.

Она чуть плеснула на стол из стакана, пальцем вывела влажный крест.

- А нянечки в коридоре из простыней мешок шьют. Звучат два удара часов - старый сыч убирает засов... Бандиты хватают мешок с жертвой, несут через двор, в заборе пара досок отодвигается. Протащат - а тут и овраг. Глубо-о-кий! Представляешь, луна светит... Раскачают, и - лети, крутись и радуйся!

- Свисти, свисти - приятно слушать, - сказал я, растерянный, что почему-то не могу рассмеяться.

- Нехорошая я? - она воскликнула со злой улыбкой самолюбования.

Я, захлёстнутый чувством, заторопился:

- Наоборот - ты для меня самая-самая лучшая! Думаешь, я, как эти... ты им нужна, сама знаешь, зачем, а я всё-всё буду для тебя делать... - верных и достаточно выразительных слов не нашлось, я лишь моляще смотрел на неё.

Она сказала, ехидничая:

- У меня уже есть тот, для кого я - лучше всех на свете.

Очень хотелось, чтобы это было неправдой, от укола стало больно. Я поддел её:

- Как же он-то избежал тока?

- Судьба! - произнесла она кратко. - Отчего-то я дрогнула, вошла в душегубку и перерезала провода. И даже влезла вместо него в мешок.

- И как же не разбилась?

- Представь себе, они бросали со всего размаха, как с крупным мужским телом, а я лёгкая. Перелетела через овраг, мешок застрял в кустах на том склоне. Уцелела.

- И он тоже, что ль? - сказал я, кажется, развязнее, чем того желал.

- Тоже. Встречаемся втихаря. Он боится чужих глаз, прибегает к конспирации, прячется.

- Приходится его искать? - спросил я хитро. Сильно тянуло прикоснуться к ней и казалось: для этого нужно произнести что-то игривое, взвить настрой легкомыслия. - Ищешь, значит? - продолжил я многозначительно, стараясь принять выражение нежного лукавства.

Отрады отклик не вызвал.

- Найду! - отрезала она и добавила, что поговорили и будет, уже очень поздно. - Тебе пора идти! Спокойной ночи! - закончила порывисто, как человек, у которого иссякло последнее терпение.

Обида вошла в меня зудом, от какого извиваются.

- Старкову ты так же плела бы про жертву? - я попытался презрительно усмехнуться. - Вы с ним давно уже были бы вон где... - показал на угол, за который заворачивала веранда.

- Видишь, как ты хорошо всё понимаешь, - было сказано мне с такой неподдельностью согласия, что я вскочил в жажде выметнуть ей в лицо: это она только передо мной рисуется! а перед другими: "Извините-простите-спасибочки..." Она привыкла так дешевиться, она...

Вместо этого я сказал злорадно, увидев возможность учинить хохмаческое представление:

- Ищешь, значит?

 

12.

 

Я выбежал на улицу, у меня была идея, которая, если её подхватят, сулила истое веселье. Кафе "Каскад" уже погасило огни, ночная жизнь сосредоточилась в городском саду. Кто-то пришёл туда с магнитофоном, и из него нёсся заразительно-задорный, чувственный голос Ларисы Мондрус:

И сла-а-дким кажется
На берегу
Поцелуй
Солёных губ...

Меня сразу заметили, навстречу шагнул Филёный, не замедлив с вопросом:

- Как проводил?

Я подождал, когда подойдут Ад и другие, вкратце рассказал, что было, и подал предложение. Оно понравилось, группку сплотил азарт. Мы стаей припустили к дому Альбертыча, во дворе на нас разлаялся Джим, не подчиняясь Аду, который мимоходом прикрикнул на него. Во времянке, куда мы ввалились, в ярком электрическом свете сидел на матраце Славик, вытянув по полу босые ноги. Лысина лоснилась, лицо застыло в апатии. Мятая рубашка была заправлена в брюки лишь одним краем.

Ад спросил озабоченно:

- Отец где?

Альбертыча следовало чем-либо отвлечь, чтобы он не вмешался и не расстроил наш замысел. Славик приподнял и опустил руки, словно только после этого мог произнести:

- Его вызвали... авральный ремонт.

Через нашу местность тянули нефтепровод; оказалось, поломался трубоукладчик, что грозило срывом плана. Альбертыч в таких ситуациях бывал незаменим.

Я, переглянувшись с Адом, присел на корточки перед Славиком:

- Его вызвали, а вас зовут. Та чернобровенькая - вы её в кафе видели. Ссора была - ну, и она, чтобы помирить, созывает к себе посидеть, выпить.

Славик моргнул, его взгляд затеплился интересом.

- Болгарское вино, - добавив подробность, я пожалел, что она недотаточно весомая. То же подумал и Филёный, сказавший:

- Один мужик принёс канистру самодельного - купил у квартирных хозяев.

Гость Альбертыча, видимо, и поддавался сомнениям, и не желал их полного торжества.

- Она на меня внимания не обратила, да и в ссоре я не участвовал, - сказал он тоном отказа, при этом заправляя рубашку в брюки.

Я с жаром произнёс:

- Вы были с Альбертычем, а к нему всегда все со вниманием! И на вас она его тоже очень даже обратила. Просит: "Приведите этого грустного человека!"

Славик заволновался:

- Это шутка! - смотрел на меня с острой тоской по опровержению.

Я окинул взглядом наших:

- Кто слышал, как она меня просила?

- Я! - объявил Филёный. - Она сказала тебе тихо, но я услышал.

Славик мямлил, что ему с трудом верится и тому подобное, а мы с Адом подхватили его, как недавно, когда он был пьян вусмерть. Один из наших поигрывал прутиком; поддев им валявшийся носок, протянул человеку, но Генка, подмигнув мне, отшиб прутик ногой. Славик всунул ступни в сандалии. Я, вспомнив кое-что, обратился к Аду с просьбой. Поколебавшись, он махнул рукой и принёс просимое. Это был клетчатый пиджачок с пояском, встречной складкой на спине и с аппликациями из кожи на рукавах. Его привёз для Ада друг Альбертыча, бывавший за границей. Вещь у нас оценили как крик моды, но нашлись шутники, острившие насчёт "заплат на локтях", "клоунского вида". Ада это достало, и он сделал то, чего не сделали бы ни Филёный, ни я: прекратил надевать пиджачок.

Теперь мы стали его натягивать на Славика, но он противился, и я уступил, посчитав, что сейчас самое главное - поскорее довести человека до места. По дороге говорил:

- Она постесняется спросить, почему вы грустный, но, конечно, об этом думает.

- Ещё бы не думала! - вставил Филёный.

Я воскликнул скорбно и сочувственно:

- А сама-то какая грустная!

- Может быть, от болезни, - заметил Ад, - от неизлечимой.

- Не дай Бог! - выдохнул Славик и запнулся, явно застигнутый вопросом: а что, если догадка попала в цель?

Мы воспользовались заминкой и облачили его в пиджак. Меня защекотало предвкушение: какими глазами Нинель взглянет на расхристанного чудика, который явился к ней без носков, но в импортном пиджачке... Ведомый и ободряемый нами, Славик оказался во дворе Надежды Гавриловны. Я проговорил в неукротимом щегольстве подначки:

- Скажете, что вы хотите быть нужным, но не из-за головы. Она ищет такого.

Он подался назад, мы стиснули его, пошла борьба. Парнишка с прутиком взмахнул им и хлопнул Славика по лысине. Это было лишне, Филёный стал отнимать прут. В это время Славик вывернулся к калитке и тут же сильно, с болью ойкнул. Наткнулся лицом на конец прута. От дома закричала Нинель: - Что там такое? - То, что я замечен ею, полоснуло меня внезапным страхом, бросило в бег, другие были ближе к калитке - на миг мы застряли меж столбиков ограды и, испытав их на прочность, понеслись по ночной улице.

 

13.

 

Филёный схватил за плечо парнишку, что давеча помахивал прутиком:

- Если он без глаза остался - на меня навесят, а ты как ни при чём, пас-с-скуда!

Мы ждали - Генка так ударит, что парнишка, скорчившись, осядет на землю. Но ему отпустили только пощёчину. Филёный подержал его за горло и резко толкнул от себя. Наша группка переминалась с ноги на ногу, молчание звенело тревогой. Генка хотел что-то сказать - может быть, крикнуть: "Спасибо за вторую судимость!" - дёрнувшись всем телом, как это проделывают блатные. Но он не крикнул, хотя страсти в нём клокотали, повернулся и пошёл прочь по переулку. Других тут же потянуло по домам.

Мне же больше подходила прогулка, которая привела меня туда, куда только и могла привести. Луну скрыли облака, ночь была совсем тёмная. Я с задворок проник на огород Надежды Гавриловны, подкрался к дому с тыла. На часть веранды, расположенную с этой стороны, выходила вторая дверь комнаты; дверь была открыта, слышались голоса. Говорила, главным образом, хозяйка, которую обеспокоил шум стычки и побудил вмешаться.

- Утром пойдите и снимите побои! - дала она настоятельный совет Славику.

"Снять побои" означало получить у врача справку о наличии телесного повреждения.

- Не хватало мне только судиться, - пробормотал Славик.

- Было хулиганство, а вы заявление не подадите? - произнесла хозяйка с такой укоризной, что стало ясно: без заявления не обойдётся. Надежда Гавриловна не упускала момента выступить на стороне порядка.

Донеслись слова Нинель:

- Наскребла в холодильнике...

Судя по разговору троих, глаз пострадавшего заплывал опухолью, и Нинель приняла меры: соскребла изморозь со стенок морозилки, сделала компресс. Хозяйка отправилась спать, позволив мужчине остаться в доме.

- Это же оказание помощи, - было произнесено со значением. Характер происшествия предполагал исключение из правил, сердоболие выступало на первый план.

Я сидел на корточках перед кустами крыжовника, глядя через просвет в комнату. Нинель стояла боком ко мне подле Славика, сидевшего в кресле: он откинулся на его спинку, придерживая на глазу примочку.

- Не понимаю, как я мог пойти с ними, - сказал с подчёркнутой, мне показалось, досадой на себя. - Им очень хотелось, чтобы я пошёл, а я не хотел доводить до ссоры...

- А я довела до злости этого соседского мальчика Валерия, - покаянно поведала Нинель, и нервы загудели во мне тревожаще-нежно.

Она сокрушалась, что говорила со мной так, "как не должна была говорить", что "опустилась до чёрного фарса", "до болезненного позёрства".

- Он такой непосредственный и, конечно, оскорбился... дошло до злой чехарды, - её виновато потухший голос стал громче: - Хотя он не зол!

Славик неопределённо буркнул.

- И тот дерзкий парень, атаман: что один, что другой - такие забавные с их гордостью. Парень принёс мне рыбину в подарок.

- Щуку? - шутливым голосом спросил Славик.

- По-моему, это был сазан. Большущий и ещё живой, - сказала Нинель, в то время как я мысленно снял кепку перед Филёным: куда мне до него! Ковырнула мыслишка, что мне Нинель не обмолвилась о подношении.

Она рассказала Славику, как попросила Филёного выпустить рыбу в озеро.

- Он было обиделся, хотя, конечно, видел, что я не собираюсь его обижать. Говорю: "Спасибо! Прекрасный сазан, и пусть он живёт, ладно? Я буду вам очень благодарна".

- Поспешил исполнить? - всё так же шутливо сказал Славик.

- Он улыбнулся очень хорошей улыбкой: "Раз вы просите..." И пошёл выпустить.

- Вы поверили?

- Было видно по его лицу, по улыбке, - ответила она, а я прикинул, когда Генка заявился к ней?

Её катали на его плоскодонке, а он тем часом хлопотал о сюрпризе. Потом произошло известное, она вернулась с пляжа домой, тут-то и приспел Генка с добытым для неё. Мелочным он не был и, скорее всего, вправду бросил рыбину в воду. Ему обещали благодарность - и он почувствовал, будто его и Нинель связала некоторая близость. Позже увидел её со Старковым за столиком кафе, нутро взыграло, и он устроил нахаловку с чтением стихов. Мне ревниво подумалось, что их фривольность не оскорбила Нинель и слова "дерзкий парень" в её устах не прозвучали как осуждение.

Больше ни о Филёном, ни обо мне не упоминалось. Она сняла примочку с глаза гостя, помазала ему зелёнкой ссадину над веком, стала накладывать повязку. Он начал прочувствованно:

- После мамы, после детства никто ко мне так... - и замолчал, словно приступ признательности не давал ему договорить.

- Что бы мы делали без воспоминаний? - печально сказала Нинель. - Мама в моём детстве и, какая она теперь, очень различаются.

Его интересовало другое, он изрёк:

- Жизнь меняет нас неузнаваемо. Работа, семья...

Она поняла его и сказала, что "существует" вдвоём с мамой. Жизнь однообразна: "Проектная контора - квартира". На работе сегодня то же, что и вчера, её часть проекта - сантехника в зданиях, коммуникации. Кажется, она на хорошем счету, к ней снисходительны как к молодому специалисту.

Нинель села на стул, умолкла, и Славик спросил:

- Мужики-начальники с их знаками внимания?

- Разумеется. И немой вопрос у окружающих: "Уступила?"

- Я вас понимаю не хуже женщины, потому как сам нужен только из-за одного... - он поднял руку, чтобы постукать себя пальцем по лысине, но делать это ему вдруг разонравилось, он опустил пятерню.

Нинель вольна была решать, о каком главном достоинстве сказали ей напрямик.

Славик заговорил, нервничая:

- Жена - предельно деловая. Мы вместе учились, она взяла инициативу в свои руки... Работаем вместе, и она требует, чтобы я неусыпно заботился о карьере. Положение, материальные блага превыше всего для неё. Что у меня на душе, совершенно её не волнует. Я задумываюсь, а есть хотя бы привязанность ко мне? - заключил он как бы в подавленности перед чем-то ужасным.

Нинель спросила:

- Дети?

- Сын. Из-за работы мы не можем уделять ему достаточно внимания - он в интернате. Характер работы таков, что не принадлежишь себе. - Славик продолжил доверительно: - Пусть это останется между нами - я живу в городке, который недалеко отсюда, там ведутся кое-какие разработки.

- Я слышала...

Он страдальчески произнёс:

- Связал судьбу не с тем человеком, впрягся не в то дело. Но это самоедство - растравлять себя и винить.

- Винить, - повторила она так, будто слово пришлось как нельзя более кстати. - Я винила себя и не себя, у меня хватало сил порвать, но он умеет бить на жалость и искусно накидывать удавку... Как это беспощадно - вести в никуда. А может, он испытывает удовольствие... - проговорила больным голосом.

Славик чутко спросил:

- Женат?

Она, не ответив, сказала:

- Я училась на первом курсе, когда он, незаурядный, талантливый, стал влиять на мой кругозор, на мои представления об искусстве. Я обязана ему всем: и хорошим и дурным. Последнего, естественно, больше. К чему мы пришли с ним? Я бывала на него зла, но никогда над ним зло не смеялась, а теперь это стало возможно! Я чувствую себя издёрганной, измотанной, у меня чувство, что уже ничему не быть, кроме сумерек.

Он двинулся в кресле и, словно приветствуя её слова, кивнул:

- Сумрак, ночь. И хоть какая-нибудь надежда...

Они стали говорить о том, что наша действительность серей серого, что счастье - чудовищно злосчастная случайность, а кому оно выпадает - воры.

Славик сказал тоном раздумья и просьбы:

- Желать кусочка краденого счастья - это страшнее, чем не желать?.. - и продолжил с горькой уверенностью: - Вам будет смешно... Желать боится человек, чья работа настолько страшна, что лучше не бередить душу. - Он помешкал и сообщил: - Прилежно готовим оружие массового уничтожения. Газ. У нас говорят "газок". Люди довольны, что зарплата выше, чем в нормальных местах, что лучше снабжение. Где вы видели, чтобы не стояла очередь, а в продаже было мясо? и не просто мясо, а говядина первой категории? У нас - пожалуйста! Только не надо задавать себе вопросов... Другие и не задают, - произнёс он устало, словно раз и навсегда смирившись со своей обделённостью.

Нинель сидела на стуле, повернув к Славику голову, и как будто хотела и не решалась вставить слово.

- Жене непонятно, другим непонятно, почему я ощущаю гнёт, - говорил он, прижимая к коленям ладони и вновь приподнимая их. - Мы живём в век, в какой живём, и это оружие делается не только у нас. Но если я не могу больше? - вопрос выразил страсть протеста, окрашенного гордостью. - А бросить эту работу значит принять ненависть жены, - добавил он с гримасой, будто глотая противное лекарство.

Казалось, он выдохся. Закрыв здоровый глаз, полулежал в кресле; на лице Нинель было ждущее внимание.

- Я любил командировки, - поделился Славик. - Уезжая, старался вообразить, что вырываюсь навсегда... - голос стал мечтательным. - Приходило предчувствие, что в пути или там, куда я приеду, мимолётное овеет теплом, и это будет так много! На улице нового для меня города, в гостинице увидится женское лицо - и захочется жить.

- Оправдывались ожидания? - спросила Нинель странно холодно.

Он сел прямо, но тут же ссутулился.

- Мне так хотелось быть нужным, просто по-человечески нужным, а не... - Славик понёс руку к голове, однако коснулся не лысины, а виска. - Но твою нужность определяют сугубо практически: какие ты способен дать материальные блага, - высказал удручённо и брезгливо. - Иного отношения мне не встретилось, а теперь уже всё равно... - он рассказал Нинель, как предупреждал начальство, что надо срочно заняться тем-то и тем-то, иначе произойдёт утечка "продукта". На сигналы не среагировали, и ему кое-как удалось предотвратить аварию. Однако на него валят, что именно он едва не довёл до неё. Дело разбирает комиссия, а пока его отстранили от должности.

Он опять откинулся на спинку кресла.

- Я должен оправдываться, доказывать - и я мог бы доказать им, кто специалист, а кто бездарь. Но стоит ли? Я уехал, как уходят куда глаза глядят. Решать будут не они, а я, - сказал расслабленно, равнодушно, - итог так итог.

- Не надо об этом! - потребовала она, словно в готовности вскочить и зажать ему рукой рот. - Не думайте об этом! - выдохнула в такой спешке, будто всё решала секунда.

Он забормотал, что просит прощения, и закончил упрямо:

- Судьба не по мне, и это не пересмотреть!

Нинель встрепенулась, как если бы разгорался пожар и она вдруг увидела бадью с водой.

- Ваш знак Зодиака?

Я услышал ответ Славика и чуть не запрокинул голову, как давеча. Случай вёл себя с бесцеремонностью, равной цинизму, глумливо демонстрировал всесилие.

Нинель сообщила Славику, что "что-то чувствовала", "даже была почти уверена, но останавливало одно: это было бы слишком удивительно" - ведь и она "тоже..."

- Вы? - он искренне изумился и налёг боком на подлокотник кресла, подаваясь к Нинель, которая несколько раз быстро кивнула.

Она велела ему вспомнить свойства Близнецов.

- Лучше вы... - попросил он.

Она слабо улыбнулась.

- Мы очень ранимы... комар укусит - расчешем до крови. Не заживает - бросимся на стенку. Я знаю, что такое невыносимость, когда хочешь одного исхода... Но Близнецы всегда помнят, а если кто-то рядом ждёт помощи? - заговорила со страстью сказать как можно убедительнее. - Вам не выпадало в последнее время увидеть кого-то в беде - оттого эти мысли о своей ненужности. Это в природе Близнецов. Мы чахнем, когда некого вызволять. Загляните в себя! Вы отзывчивы, хотите сострадать, делиться самым дорогим... Вы не можете быть ненужным.

Она продолжила, будто зная всё о нём наизусть: плохая полоса у него минет, у жизни есть и другие стороны, всё наладится. Он перегнулся через подлокотник кресла, опустил ладонь на руку Нинель, лежавшую на её колене:

- Вы добрая, милая, и это лишь милый разговор...

Я видел его затылок, чуть дальше было её лицо; её глаза замерли, настежь открытые его взгляду.

- Выйди на минуту... я разденусь, - сказала с непередаваемой простотой.

Он осторожно, будто боясь порвать паутинку, встал, ступил на веранду, неслышно прикрыл дверь. Нас разделяли ветки крыжовника, горизонтальный брус перил. Я съёжился в ужасе, что он обнаружит моё присутствие. Какое это будет нестерпимое унижение - предстать перед ним очевидцем его сумасшедшего выигрыша: таящимся, снедаемым завистью.

Свет в комнате погас, он легонько постучал в дверь и вошёл.

 

14.

 

Пригибаясь к земле, я удалился от места засады, которая стала для меня западнёй. Чего мне стоило не оглядываться на дом! Но очутившись за забором на нашем огороде, я оглянулся - и то, что свершалось в доме, передалось в меня через все мои органы чувств; мне было так дрянно, что, бесясь, я говорил себе: как мне весело! Войдя в сарай, одержимо прошептал это и лёг на постель, устроенную на лавке. Здесь отменно спалось, когда из-за позднего часа не хотелось беспокоить домашних, но нынче сон, что понятно, не брал, и, зажмурившись, я заставил себя тщательно вспоминать виденные кинофильмы, чтобы воображение не кормило иным.

Ощущение яви притупилось, затем, кажется, вовсе перестало докучать, как вдруг меня хватило, будто дубинкой, напавшее смятение. Я вскочил под впечатлением крика, который то ли мне приснился, то ли впрямь прозвучал. Полностью я очнулся в звуках заварушки: хлопали двери, ставни, всполошённо перекликались голоса, частили шаги.

В нашем доме горел свет, на веранде появился отец. Взгляд мой метнулся в другую сторону. Через двор Надежды Гавриловны пронеслись во весь дух две соседки, вбежали в дом и оставили дверь нараспашку. За ними пробежал сосед, другие торопились к дому задворками. Я подскочил к забору.

- Зарезали мужчину, - сказали мне.

 

Сумятица сведений плавила бегло возникавшие представления, пока не утвердилось одно. В постели утомлённо затихла пара. Включилась лампа на тумбочке, женщина встала, вышла в коридор: ей понадобилось отлучиться. Вернувшись примерно через четверть часа, она увидела, что мужчина лежит у двери на веранду. Дверь была неплотно прикрыта, Славик лежал навзничь ногами к ней, нагой, с окровавленным горлом. Нинель, ошеломлённая, шагнула к нему, в первые секунды думая лишь, как помочь, растерялась и в шоке, может быть, закричала: она не помнила. Бросилась будить Надежду Гавриловну. Та из опасения "затоптать следы" не приблизилась к телу, которое не подавало признаков жизни. Телефона в доме не имелось, они у нас были редкостью в частных жилищах, и хозяйка послала Нинель к магазину - вызвать милицию через сторожа.

Я ошивался на участке Надежды Гавриловны, когда они прошли в дом: следователь, оперативники и судмедэксперт, который установит, что Славик скончался от ранения, нанесённого ударом ножа в шею... Проверили версию: Славика убила Нинель. Вопрос о мотивах был оставлен открытым. На халатике, в котором она прибежала будить хозяйку, на других вещах следов крови не обнаружили. И, главное, куда бы делся нож? По словам Нинель, когда она отлучилась из комнаты, Славик оставался в постели. Побывав в уборной, она зашла в летнюю кухню, где стояли котёл с водой, таз, имелись мыло, полотенце. Сделав то, что ей требовалось, Нинель вернулась в комнату. Убей она Славика до ухода или по возвращении, нож надо было куда-то спрятать, выбросить. Обыскали весь дом, двор, весь участок, из ямы под уборной выкачали содержимое. Улика отсутствовала.

Почти в то же время обыск проводился в квартире Генки и его родителей, у нас и там, где снимал комнату Старков. Операм не составило труда узнать о происшествии на пляже, о ссоре в кафе "Каскад" и о том, каким образом Славик попал в дом Надежды Гавриловны. Один из пришедших к нам, следователь, задал мне вопрос, где я был после того, как ночью "расстался с Распаевым и другими дружками". Я знал об органах правопорядка то, что знала улица, и то, что знали мой дед и многоопытный, тёртый Альбертыч. Органам достаточно малейшей зацепки, чтобы воплотить в жизнь пословицу: "Коготок увяз - всей птичке пропасть". При угрозе, что на них повиснет нераскрытое дело, они обычно находят, кому его пришить.

Мой ответ был:

- Пошёл домой и лёг спать в сарае.

Следователь, немолодой и какой-то закоснело-казённый в сером костюме и в чуть более светлой, будто вылинявшей, рубашке при галстуке, спросил, кто может подтвердить мои слова, и, услышав, что никто, сказал:

- Плохо.

Мне указали посидеть под приглядом до окончания обыска. У нас изъяли для экспертизы все ножи. Меня как подозреваемого доставили в областной центр, в следственный изолятор, где очутились, но в других камерах, Филёный и Старков. Предполагалось: убийство совершил кто-то из нас троих, на почве ревности.

Камера для допросов, куда меня привели, показалась мне курительной: несколько человек, что расположились тут, дымили сигаретами так, что не продохнуть. На мне сосредоточилось насмешливо-злое внимание. Сидевший за столом следователь, соблюдая проформу, начал: фамилия, имя, отчество? дата и место рождения? национальность? Затем он предложил мне рассказать об "отношениях" с Нинель. Я постарался быть немногословным, говоря только о том, что не могло являться для него секретом.

- Её катали на лодке, я опрокинул из баловства.

- Побаловаться захотел? С чего это вдруг? - он вынул изо рта папиросу, усмехаясь, обнажая жёлтые зубы.

- Не пойму, что на меня нашло.

- До этого переспал с ней? - спросил он, словно невзначай.

- Откуда вы взяли? - бросил я в бессильной злости.

- Грубишь, - заметил он недобро. - Обнимал её? Целовал?

- Нет!

- И полового влечения не испытывал?

Порыв чуть не подтолкнул меня повторить "нет!" - но я сообразил, что подставлюсь.

- Испытывал. Все нормальные парни испытывают, когда видят симпатичную, оборачиваются вслед. А тут она, тем более, на пляже...

Оперативники слушали с удовольствием, пристально следя за мной. Следователь перешёл к тому, что мы с Нинель "делали так поздно на веранде". Я понимал, её уже об этом спросили, и не думал, что она пустилась в откровенность и рассказала, какими фантазиями поражала моё воображение. Во всяком случае, от меня о них не услышат. Я сказал: чтобы увести меня с места ссоры, она попросила проводить её, по дороге и на веранде уговаривала забыть обиду на Старкова, предложила чай с бутербродами, но я не хотел есть и отказался.

- А что было с твоим влечением? Пропало? - спросил следователь, и я почувствовал, как оперативники давятся смехом.

Наверно, мне удалось принять выражение усмиряемой досады:

- Не кидаться же на неё! Сказал, что она мне нравится, а она - я для неё ещё сосунок. Тогда я решил подшутить, пошёл и подговорил ребят...

Учитывая, что мои показания будут не единственными, я верно описал, как мы побаловались. Дойдя до момента, когда компания рассыпалась по домам, повторил:

- Лёг у нас в сарае и заснул.

Следователь встал из-за стола, подошёл ко мне, сидевшему на табуретке.

- Тебя не интересовало, не лишился потерпевший глаза и что происходит в соседнем доме?

- С нашего двора не было слышно, а насчёт глаза утром стало бы известно. Я очень хотел спать.

Он врезал мне по щеке.

- Врёшь! Ты пошёл разведать. Ты сидел за кустами напротив её комнаты и слушал. Там был он, они стали е...ся. В тебе взыграла ревность. Это было похуже, чем когда её катали на лодке. Тогда ты перевернул лодку, а теперь думал о ноже.

- О каком? Я не хожу с ножом!

Он ударил меня ладонями в уши, я взвился от боли. Сзади меня схватил за шею опер, резко вдавил пальцы во впадины под ушами - снести это без вопля не удалось. Следователь нагнулся:

- Ты нас хочешь обмануть, на-а-с?! - мне в ноздри шибнуло вонью из его рта. - Тебе стало до охеренья обидно: тебя она прогнала, а ему даёт. Ты забрался на веранду, и у тебя был нож. Она пошла подмыться, дверь с веранды была не заперта. Ты открыл и тихо позвал его. Он узнал твой голос, встал с койки, подошёл. Он хотел знать, что тебе нужно, и очень не хотел шума. Ты нанёс удар! - следователь сжал кулак, поднял руку и бросил её по горизонтали справа налево.

- Нет! - Я повторил твёрдо, как только мог, что в это время спал у себя в сарае.

Мне принялись доказывать, до чего глупо я веду себя.

- Мы же люди и мы к тебе по-людски: почему не помочь парню? Чем скорее признаешься, тем меньше будешь сидеть, - говорил следователь, и остальные, обступая меня, вторили ему. - Мы можем оформить, что ты сразу сам сознался: добровольно, чистосердечно. Это снимет с тебя годы срока, годы!

Я не поддавался, в конце концов меня отправили в камеру, но ночью снова взялись допрашивать: били по щекам, орали, уговаривали. Стало ясно: у них нет ничего нового против меня. Я держался прежних показаний и ненадолго был оставлен в покое. Когда опять оказался на допросе, следователь проговорил раздельно:

- Ты подумал и сделаешь признание?

- Непричастен. - И я в который раз сослался на ночёвку в сарае.

Сбоку ко мне приблизился опер. Я ждал, он ударит... Следователь, как бы раздумывая, произнёс:

- Распаев совершил? - перевёл взгляд с меня на опера и с опера на меня. - Да! Мы тебя вытащим! - объявил мне. - Но ты не должен скрывать, что видел Распаева у места преступления. Ты расстался с группой, пошёл домой и со своего двора увидел, как на соседний двор проник Распаев.

- Я не видел.

- Как ты сказал? - произнёс он зловеще. - Это последняя подлость и наглость! Ты с кем играешься ... - выругал меня матом. - Было темно, но ты заметил фигуру. На неё упал свет из окна, и ты узнал Распаева.

- Не было этого.

Опер рванул меня за волосы, потащил к стене. Мне приказали упереться в неё руками, поставив ноги на ширину плеч. Другой опер, постукивая меня резиновой дубинкой по животу и ниже, заставил отступить от стены так, что ещё чуть, и подошвы скользнут по полу. Подошедший следователь сказал:

- Ты должен был видеть Распаева! Если убийца не ты, значит - он. И - наоборот.

- А почему не Старков?

- Ты его видел?

- Нет.

Он матернулся, приказал:

- Скажи, какой у Распаева нож!

- Маленький складной ножичек с двумя лезвиями, открывалкой консервов, шильцем, штопором, пластмассовая оправа под перламутр, - ответил я с неравнодушием к подобным вещицам.

- Про другой скажи!

- Другого не видел, - промямлил я, как пожаловался.

- Гнида! - бросил он, вернулся к столу, занялся бумагами, а мне становилось всё тяжелее стоять в наклоне, я передвинул правую стопу чуть ближе к стенке - опер ударил меня дубинкой по заду:

- Встань, как стоял!

Не выдерживая, я время от времени сгибал то одну ногу, то другую - и вздрагивал от удара. Отказываясь врать про Филёного, я ныл, что вот-вот упаду. Мне обещали отбить почки. Когда, казалось, руки и ноги мои отнялись и оставался миг до падения на пол, опер схватил меня за шиворот, подвёл к столу следователя. Тот без охоты сообщил, что меня выпускают, и добавил:

- На время. Хорошо подумай, что сказать, когда опять встретимся. Пока были только цветики...

 

15.

 

Филёный из-за своей судимости более меня и Старкова подходил в убийцы. На допросе он показал, что, оставив нашу компанию в переулке, направился прямиком домой и до утра не покидал квартиру. Но его слова подтверждали лишь родители, а их свидетельство не признавалось заслуживающим доверия.

Не имел алиби и Старков. Хозяева дома, где он жил, видели, когда он возвратился к себе в комнату, это было за час с лишним до убийства. Но хозяева не ручались, что жилец никуда не отлучался всю ночь. Они спали, и он мог тихо выйти, а потом так же тихо вернуться.

Изъятый у него нож экспертиза не признала орудием убийства, но соответствующего ножа не оказалось и в квартире Филёного. На вещах Старкова отсутствовали следы крови, но их не нашли и на одежде Генки. Однако, при всём том, за Генкой была отсидка, а за Старковым не было. Мы узнали теперь о роде его деятельности. Он работал в отделе снабжения крупнейшего в регионе предприятия, мог достать ковёр, какой не купить в магазине, другой дефицит. В СИЗО на него, вне сомнений, нажали, чтобы получить мзду по максимуму, и отпустили восвояси.

Им нужно было признание Филёного, и нетрудно представить, что он претерпевал. Наших ребят выдёргивали на допросы, требовали: "Вспомни, ты вернулся к тому дому узнать, не утих ли шум, около дома кто-то был, на него упал свет из окна - ты узнал Распаева". Никто не соглашался это подписать. Следователь вызвал меня повесткой, не удивился, что я опять отказываюсь "помочь следствию", и сказал вдруг:

- А мы могли бы помочь тебе в институт поступить. Мы многое можем.

- Ну не видел я его!

Следователь аккуратно положил папиросу на край пепельницы, лицо стало остервенело ненавидящим:

- Выявится за тобой что - покажем тебе небо с овчинку... - проговорил медленно и взмахнул кистью руки, чтобы я убирался.

Во мне приятно окрепло самоуважение. Я устоял и не раскололся, какой нож действительно носил в кармане Филёный. В его прежнем деле фигурировала "лисичка". Нож, который он завёл, когда отсидел и приблатнился, был того же типа, но с рукояткой попроще. Лезвие имело достаточную длину, чтобы, войдя в шею сбоку, пронзить её почти насквозь. О ноже знали Ад и ещё двое-трое наших, но на допросах про него не вякнули. У нас считалось безмерно позорным, гнусным деянием - настучать на кого-либо, а уж тем более настучать на приятеля - неважно, даже если он в самом деле убил человека. Донос всегда, в любом случае - донос. Это убеждение разделяли и взрослые, которые чуждались преступного мира, никого не избили, не ограбили: Альбертыч, его друзья, мой дед, а также, думаю, и мой отец-инженер, хотя он избегал прямо высказываться по упомянутому вопросу. Вопреки писаной морали, которую вовсю попирали люди, обладавшие властью, бытовала неписаная: мой душевный настрой был в ладу с ней. Весть об убийстве милиционера вызывала положительные эмоции, а если бы наша компания узнала, что убит прокурор, мы пережили бы бурную радость, преисполненные восхищения тем, кто сделал дело.

Мы не обсуждали между собой: а что если действительно Генка зарезал Славика? Сам факт этого осторожного молчания выдаёт наше мнение на сей счёт. Мне мучительно-страстно желалось, чтобы убийцей был Старков. Но это значило бы: он втюрился в Нинель до неистовства. Вот уж что никак не шло ему - холодно самоуверенному, навидавшемуся баб. Он мог, рассчитав, что не окажется побитым, полезть в драку из-за Нинель, надеясь затем переспать с ней, оценившей его мужество. Но чтобы он, подойдя ночью к её окну и услышав - с нею другой, - дождался, когда тот останется один, и зарезал его: в такое поверить не удавалось. Однако трудно было согласиться и с тем, что убил Филёный. До такой степени влюбиться в Нинель казалось мне недопустимой наглостью с его стороны. Я думал, как искренне, как необыкновенно сильно я любил Нинель - но разве я ударил бы Славика ножом, будь он у меня в те беспощадные минуты? Когда Славик вышел на веранду, я мог шёпотом окликнуть его и, наврав, что должен что-то ему сказать, перелезть через перила, вонзить нож... Прежде всего, я не осмелился бы на это. Но есть и другая причина. Когда Нинель сказала ему простые, ясные, всё решившие слова, во мне съёжился дух. Подавленность оттого, что я оказался ей не нужен, усиливало чувство: это необратимо, ничего уже не изменить. Я был бессилен злиться на Славика, а обида на Нинель оборачивалась безнадёжной внутренней жалобой на мой жребий.

Какая же одурь нахлынула на Генку, если его потянуло зарезать соперника, после того как Нинель тому отдалась? Стремление отомстить счастливчику за его радость подразумевало безумную страсть - с чего бы она возникла у Филёного? Всё моё существо противилось такой вероятности. В последнем разговоре с Нинель я добивался, чтобы она почувствовала: я готов отдать за неё жизнь. Мне верилось - это не было самообманом. Но готовность, пусть самая искренняя, увы, не идёт в сравнение с поступком. Генка, если его совершил Генка, без слов сдал в утиль свою жизнь из-за Нинель, не побоявшись приговора за убийство.

Ради того, чтобы он прозвучал, трудились не покладая рук, трясли не только друзей Филёного, но вообще тех, кто чем-либо проштрафился и годился в свидетели. Нашли парня, притянутого за мелкое хулиганство, который от трёпки, как мы выражались, опоносился. Он не входил в нашу компанию, но Генку знал и подписал показание, будто известной ночью шёл мимо дома Надежды Гавриловны: кто-то перелезал через забор на её участок... ну и далее про свет из окна.

Итак, Филёного видели у места убийства примерно за час до него. Следователь, думаю, не имел уверенности, что парень на суде не откажется от показаний, но и без того надобно было подкрепить свидетельство. Генку могли увидеть спешащим домой в то время, когда, по его словам, он уже спал дома. Поскольку нет такой гадости, к которой нельзя было бы кого-то склонить, органы заполучили бы нужного свидетеля - однако звёзды изменили положение, что, естественно, повлияло на судьбы. В рамках обыденности это приняло такой вид.

Альбертыч, как уже упоминалось, пользовался славой рационализатора, его уважали другие рационализаторы и изобретатели области; один из них, Герой Социалистического Труда, стал депутатом Верховного Совета страны. Альбертыч адресовал ему послание, в котором рассказал о Генкиной судьбе; написав, по какому подозрению Генка арестован, остановился на том, что действия лиц, ведущих следствие, весьма и весьма нуждаются в проверке.

Власть любила тему советского гуманизма, нередко можно было услышать, как наше общество помогает человеку, который оступился и отбыл наказание. Мне попадались книги с вариациями сюжета: бывший преступник, встретив доверие, сердечность советских людей, убедился - он не отверженный. В нём пробуждается светлое, открываются привлекательные черты, замечательная девушка влюбляется в него... Подобного героя сыграл Кирилл Лавров в кинофильме "Верьте мне, люди". Показанное плохо вязалось с действительностью, однако наверху, случалось, предпринимали попытки доказать обратное. В этой связи депутат счёл: письмо Альбертыча даёт ему повод проявить себя на депутатском посту.

В деле Генки привлекало внимание несоответствие общим понятиям о закономерном. Если бы Генку обвиняли в убийстве с целью ограбления, это укладывалось бы в представления о нём: парне, который ещё в ранней юности вступил в драку с работниками рыбнадзора. Но то, что он обдуманно и хладнокровно убил человека из-за приезжей, с которой даже не был близок (во всяком случае, данных об их близости не имелось), выглядело неестественно.

Депутат направил запрос в инстанции, областная прокуратура назначила разбирательство. Свидетель рассказал, каким образом от него получили показание, а что ещё, помимо него, могли предъявить Филёному? По месту работы его характеризовали положительно. Кончилось всё тем, что ему возвратили свободу и с нею обязанность далее заниматься честным трудом.

Была осень, наша стая теперь собиралась редко. Филёный не появлялся в ней, я столкнулся с ним случайно в магазине. Вид приятеля не противоречил моим ожиданиям: под глазами его лежали тени, во взгляде сквозила тоска. Казалось, Генку томило напряжение, как человека, озабоченного чем-то трудным и важным.

- Потом поговорим, - предупредил он мою попытку завязать беседу, мы расстались.

Какое-то время спустя он встретился мне в переулке неподалёку от нашего дома. Насильственно усмехаясь, картинно приложил два пальца к надетому набекрень берету и прошёл мимо. Затем я услышал - он уехал из нашего городка, а ещё позднее пробежал слух: его посадили в другом городе за кражу. У меня не возникло сомнений в его виновности. Филёный должен был что-то натворить. После первой отсидки он из вызова стал выказывать себя блатным, завёл нож. Когда органы поизмывались над ним вторично, записался в воры. Эта жизненная схема отвечала его характеру.

Зато чем дальше, тем менее вероятным казалось мне, что химика зарезал Филёный. Образ того, кто это совершил, соединялся в моём воображении с чем-то фанатично-безумным, роковым, чего не было в Генке, каким я его помнил. Мне надоедливо воображался некий тип, о котором Нинель говорила и мне и химику. Её роковой мужчина заявился к нам в городок, чтобы быть с нею, - и произошло то, что пытались пришить мне, Старкову, Филёному. В первый раз видение посетило меня в СИЗО. Я разозлился на себя, подумав, что только в камере после допроса подобные бредни могут мутить сознание. Чужой человек провёл в городке какое-то время, пусть недолгое, и никто потом не вспомнил о незнакомце? Он сумел подобраться к комнате Нинель, будто зная, куда именно надо красться, причём оказался в нужном месте, когда Нинель была не одна; всё остальное тоже прошло у него как по маслу. Не стыд ли - брать в голову такую муру? И всё же, стоило мне подумать о случившемся, как меня сразу начинала донимать нелепица: у веранды, там, где я сидел на корточках, притаился неизвестный, вот он выпрямляется... Я говорил себе: воображение требует игры, так и пусть играет!.. В конце концов в уме засело представление, которое наиболее мне полюбилось. Тип подъезжает на автомашине к озеру со стороны, противоположной той, где расположен городок. Ночь без луны, звёзд, машина с погашенными фарами стоит среди деревьев, чья густая чернота неясно очерчивается в темноте, из лесу ползут пугливые шорохи, шелест, у берега всплёскивает рыбная мелочь. Человек надувает резиновую лодку, переплывает озеро, идёт через пляж. Поднявшись по лестнице, проходит на огород Надежды Гавриловны, приближается к дому. Из открытого окна долетают звуки, которые заставляют его яростно вслушиваться, отчего на лице выступает испарина. Он бесшумно взбирается на веранду, сжимает нож. Когда Нинель уходит из комнаты вглубь дома, тип притрагивается к двери, она не заперта... Славик упал без вскрика. Убийца удаляется прежним путём, кругом невозмутимо темно.

Однажды мне приснился такой сон, и я поднялся раздражённым: подсознание выдавало меня - я не перерос увлечения плохими детективами. Но, как тому и следует быть, чем отдалённее становилось то лето, тем слабее волновало меня связанное с ним. Проходили годы, отнюдь для меня не безоблачные, свои неизгладимые впечатления оставила армейская служба. Демобилизовавшись, я осел в областном центре, стал студентом строительного института и был на практике, когда злоключение вывернуло меня наизнанку, дабы напомнить о власти звёзд и уколоть лучами воскрешённого света.

 

16.

 

Мы помогали возводить посёлок городского типа, жили в палатках, и раз под утро позыв к рвоте понудил меня выбраться наружу. Мне становилось хуже и хуже, разболелась голова. Когда настал день, прораб пригляделся к моему лицу, и меня увезли в районную больницу, где был поставлен диагноз: болезнь Боткина. Изводимому тошнотой, мне невольно вспоминался Ад, удручённый ролью инфекций в нашей жизни.

Будто вызванная его образом, вскоре явилась ещё одна фигура, но уже не в виде воспоминания. Я услышал моё имя, лёжа на кровати ничком, не без труда приподнял и повернул голову. У койки сидел на табуретке Филёный в заношенной до прорех больничной пижаме; измождённый, он смахивал на покойника с заострившимся жёлтым лицом.

- Тут сказали - студента привезли. Гляжу, а это ты, - сообщил, заморённо улыбнувшись. - Подождал, когда тебе немного получше будет. Тебе получше?

- Получше.

- Значит, учишься... на инженера?

Я подтвердил. Он опять улыбнулся:

- А я находился в долгосрочном отпуске. После санатория дали мне место в общежитии здесь в райцентре, попросили поучаствовать в дорожном строительстве... Как видишь, желтуху подцепил.

Стало понятно: отбыв срок в зоне, он должен был ещё определённое время отработать под приглядом как условно освобождённый. Беседу прервала вошедшая медсестра, турнув Генку на место. Между его койкой и моей стояли кровати, разговаривать мы не могли, но я и сам из-за полного бессилия предпочёл бы помолчать. Однако мозг отдыхать не собирался, память горячечно озарилась - моим воображением завладела Нинель.

После того лета я пережил не одно увлечение, и каждый раз, вспоминая первую любовь, ел себя поедом. Учащийся техникума говорит: "Выходи за меня..." На самом-то деле я хотел, отвлёкшись от конкретики быта, сказать, что никто так не желал и не пожелает повести её в загс, как я. Наверно, она поняла меня, но всё равно я оказался перед нею тем, кем был: сосунком, который, может быть, и верит, будто не мыслит без неё жизни, но она-то знает, чего ему хочется прежде всего. Лишь её душевность не дала ей счесть мои слова пошлостью. "Он такой непосредственный..."

Ни разу потом я не поспешил с предложением руки и сердца, насмотревшись на людей, которые, при их благополучной семейной жизни, ели жаркое только по праздникам. Меня вдохновляли иные примеры, неотделимые от таких примет, как личный шофёр и дача с сауной. Мне подошла формула "Сначала условия, затем - женитьба", и, сближаясь с девушкой, я отдавал себе отчёт, что расстанусь с ней, как хорошо ни будь нам в постели.

Болезнь обострила во мне чувствительность, и встреча с Генкой подействовала на меня так, как на объятого тревогой действует тихий удар по чему-то невероятно звонкому. По мне прошёл ток волнения, казалось, того самого, какое захлестнуло меня, когда я хотел помочь Нинель, наступившей на осколок бутылки. Лихорадочная властность представления отвечала моей тоске по реальности, в которой я притрагивался к стопе Нинель, узкой, с высоким подъёмом, разглядывал порез под мизинцем. Нинель, терпеливо сносящая это, указывала глазами на плакучую иву, мне слышалось: "Можно листочек?" Я видел её на веранде моющей голову, когда не тронутое загаром тело сияло нежно-матовым лоском. Меня осаждали другие эпизоды с нею на первом плане. Последним воспоминанием было: она, ошеломлённо-виноватая, у дома Надежды Гавриловны, перед тем как должна подъехать следственная бригада...

Я старался не открывать глаз, чтобы видеть Нинель отчётливее, и до чего же некстати пришла медсестра с лекарствами, потом няня с ужином и снова медсестра. У меня высокая температура, мне плохо, и я хочу единственного: чтобы никто не трогал меня. Наконец-то наползла ночь. Койки в палате стоят тесно, её наполняет беспокойное дыхание больных. Кто-то всхрапывает, кто-то постанывает. Фортка распахнута, но воздух всё равно тяжек, запах антисептиков перебивается пованиванием мочи. Навязчиво представляется находящаяся где-то рядом душегубка, про которую мне наплела Нинель. Там стоит кровать - не застланная, как эта, на которой я лежу, а с голой сеткой, трубка спинки не крашена, а покрыта никелем. А сама больница отличается чем-то от той, из рассказа? Когда меня привезли, я мало что увидел. Зато теперь я гляжу на больницу как бы с высоты птичьего полёта, она освещена луной, двор позади здания обнесён глухим забором, забор проходит по самому краю оврага. Четверо в белых халатах неторопливо несут через двор мешок с телом...

Она была болезненно возбуждена, живописуя это, а прежде сказала с тем выражением, с каким вам вынужденно говорят что-то очень неприятное: "Не для тебя я, цыплёночек". От воспоминания мне паршиво-паршиво, впору оказаться в душегубке, где вас обдают то горячей водой, то холодной, подхватывают и кладут на кровать, к которой подведён электрический ток. Я вытягиваюсь на ней, слух улавливает лёгкие шаги, входит Нинель - совершенно нагая, в резиновых шлёпанцах. Её стройное белокожее гладкое тело близко-близко от меня, она кокетливо играет бровями, протягивает руку к моей щеке, я жду - она скажет: "Ямочки у тебя на щеках - прелесть!" Но лицо у неё меняется, она произносит с мягкой грустью: "Твой листок очень помог, спасибо".

 

17.

 

День в самом его начале особенно уныл. Я проглотил через силу порцию манной каши, руки дрожат, и мне стоит усилий не расплескать чай из стакана. К моей кровати подсел Генка, желтолицый, с жёлтыми белками глаз. Знаю: сейчас и я точно такой же, только, должно быть, ещё измождённее.

Мы вспомнили знакомых. Я ездил домой не так давно, на Первое Мая, и теперь сообщил Генке: Ад стал специалистом по ремонту телевизоров, ходит на работу в лакированных туфлях. Альбертыч всё такой же юморист, и всякий раз, когда я бываю дома, у него кто-нибудь гостит. Филёный, до того улыбавшийся, опустил глаза. Пасмурный, проговорил степенно-горестно:

- А у меня мать умерла от рака.

Я слышал об этом ещё года два назад. Мы стали припоминать других умерших от той же болезни, находя подтверждение ходившему в народе: число заболеваний раком и белокровием стремительно растёт в нашей местности. Причина - загрязнение среды, радиация... Филёному, я чувствую, хочется поговорить и о другом, но не в битком набитой палате.

Вскоре я смог прогуливаться по коридору. Генка, присоединяясь ко мне, вполголоса читал блатные стихи. Их лирические герои были схожи. Один верил, что когда выйдет на волю, его с нежностью примет подруга, у её глаз окажутся морщинки, и он заплачет, оба будут запивать шампанское собственными слезами. Другой герой спас девушку от грубых наглых сластолюбцев, она - прекрасная, чистая - вознаградила его любовью, но он попадает в тюрьму, а ненаглядная выходит за того, кто не способен сравнивать её с лилией и с истомной южной ночью... Коридор оканчивается поворотом вправо, там небольшая площадка, от неё вниз бегут ступеньки, видна дверь, которая должна выходить на задний двор. Почему бы не проверить это? Я спустился по ступенькам, дверь не поддалась: заперта на ключ. Генка встал рядом со мной, помалкивая. Возле двери имелось окошко, перед ним росло дерево, был виден краешек территории со следами колёс на влажной земле. Я поглядел на Филёного:

- Там дальше - овраг?

- Овраг? Возможно, - он ждал продолжения.

- Забор вокруг больницы не жёлтый?

- Серый штакетник, - сказал он с возросшим вниманием.

- Мне кое-что прибредилось... - я рассказал, что в приступе болезни представил, будто в больнице есть моечная, где убивают током. Нарисовав картину, добавил: - Нянечки в коридоре из простыней мешок шьют. - Указывая на дверь, я процитировал: - Звучат два удара часов, старый сыч убирает засов.

Генка усмехался в мрачном волнении.

- Вот здесь проходят с ношей, - усмехнулся и я, - на краю оврага раскачают: раз-два! раз-два! И - лети, крутись и радуйся!

Филёный погрузился в раздумья, проговорил:

- Если б твоя фантазия такое выдала не от болезни, я бы тебе поклонился. Я бы понял, как для тебя невыносимо паскудство жизни, когда другие довольны, что живут, и рады под душем помыться.

Мне стало неприятно. Зачем я не сказал, что передаю фантазии Нинель? Затем, что та наша беседа была только нашей с нею и ничьей более. Но тогда почему я не оставил её сюжет при себе? Хотел проверить, чем шутит случай, не караулят ли меня совпадения, а Генка неотступно меня пасёт - я и задал ему вопросы, их пришлось объяснить, язык развязался.

Филёный изучающе наблюдал за мной.

- В брак, как я понимаю, пока не вступал?

- Ещё б чего, - буркнул я.

Он спросил с упорством интереса, будто зная, что я захочу уклониться от ответа:

- Её видел потом?

Я сознавал - разговор о Нинель неизбежен, - и всё равно меня сразила уверенность Генки: я пойму, кто имеется в виду. Можно было поиграть в забывчивость, но стоило ли? Да и моё лицо уже меня выдало.

- Она уехала, когда я был в СИЗО. Потом не видел.

Он жадно спросил:

- А хотел поехать к ней?

- В мечтах? - Меня не тянуло толковать об очевидном: на какие шиши я бы поехал? И на что мог надеяться? Надежда не выходила за пределы мечтаний, некоторое время действительно донимавших меня. Я видел Нинель в миг встречи. "Ты?.. - восклицала она изумлённо. - Погоди, - шептала взволнованно, ласково, - не говори ничего, дай опомниться..." На ней сиреневый халатик, в каком она показалась на веранде и который сняла, собираясь мыть голову.

Генка, непонятно к чему, сказал, как бы подковырнув:

- Студент Забавских, завтрашний интеллигент! - тощий, с впалыми щеками, он глядел мне в глаза холодно и насмешливо. - А я к ней поехал.

- Врёшь! - вырвалось у меня - вероятно, вопреки чувству, что нет, не врёт.

Когда его выпустили, услышал я, он поработал месяц, взял расчёт, продал магнитофон, ещё кое-что. До того, зная, что Надежда Гавриловна записывает паспортные данные своих квартирантов, направил стопы к ней: видимо, тогда и встретился мне. Она, разумеется, спросила, зачем ему сведения, и он объяснил: хочет, чтобы Нинель убедилась - его больше не обвиняют в убийстве. Осмотрительная хозяйка боялась неприятностей, но ей протягивали двадцать пять рублей, половину её пенсии, - пришлось рискнуть. Филёный узнал и местожительство Нинель и даже то, что в браке она не состояла.

 

18.

 

Он приехал в её город Магнитогорск сырым зимним днём. Запомнил, как накрапывал дождик, влага тут же подмерзала, покрывая улицы тоненькой прескользкой плёнкой, и люди шли как по катку. Нинель жила в типовой пятиэтажке. По прикиду Генки, с работы должна была возвратиться часа через два, и он пошёл искать цветы: их обычно продавали на рынках кавказцы. Когда он покидал рынок, держа завёрнутые в целлофан десять тюльпанов по три рубля за цветок, ложились сумерки. Посыпался снег, ветер сдувал его с обледенелых улиц.

Я слушал Генку и видел его в осеннем пальто с поднятым воротом, несущего букет. Нинель могла уже быть дома, если направилась с работы домой. Поглядывая на Филёного, я сказал:

- А вдруг она б не одна пришла?

- А хоть бы и так? - отрывисто, с вызовом бросил он.

Я молчал, и он сказал, что остановился в её подъезде: может, она ещё не возвратилась и вот-вот появится? Мне представилось, как его грызло и выворачивало: а что, если с ней окажется кто-то? "Будь его повествование правдой", - мысленно подстраховался я. По его словам, он простоял минут двадцать и затем приблизился к её двери.

- Глазка не было, - привёл подробность.

- Ты нажал звонок, и она оказалась перед тобой, ты протянул цветы... - с подколкой заговорил я, злясь на него, что не могу не говорить это.

- Дёргайся! - выдохнул он поощрительно. - Дёргайся, дёргайся, - добавил, торжествуя и издеваясь.

- В чём она была? - спросил я быстро, со всем жаром души желая, чтобы он на секунду замешкался.

- В трико, в свободном свитере, - ответил он без запинки.

- На ногах что?

- Домашние туфли без задников.

Я прошёлся по пятачку между закрытым выходом и лестницей и сел на ступеньку, стараясь скрыть, как не хочу, чтобы рассказ оборвался. Он присел слева от меня, сказал сосредоточенно, будто вдумываясь в то, о чём сообщал:

- Стоит печальная... Не потому, что меня увидела, нет, - она уже такая дверь открывала. Встревожилась, говорит: "Вы ко мне? Что случилось?"

По впечатлению Генки, узнала его сразу. Он поспешил объявить ей, что находится на свободе законно и хотел, чтобы она об этом узнала. Она, что его не удивило, смотрела на него в сильном подозрении: пьян он, курнул зелья или укололся? "Пусть всё у вас будет хорошо", - пожелала ему Нинель и закрыла дверь. Он тут же постучал, попросил принять цветы. Отказалась.

Он стоял перед дверью, снизу проходил наверх мужчина, посмотрел на Генку: "Никого дома нет?" - "Должна бы быть, да что-то задержалась, - ответил Генка, - ничего, подожду". Выждав полчаса, положил тюльпаны у порога, нажал кнопку звонка и быстро сбежал на этаж ниже. Услышал, как наверху открыли и закрыли дверь. Поднявшись по лестнице, увидел: букет исчез.

Генка нашёл столовую, поел и отправился на вокзал, где улучил момент, когда на скамье освободилось место, втиснулся меж сидящими и прокимарил до шести утра. Он караулил Нинель близ дома и, лишь только она вышла из подъезда, догнал её.

- Встала как вкопанная. До чего хорошенькая в меховой шапке!.. - рассказывая, он умилённо улыбнулся. - Взглядом так бы меня и убила наповал. "Вы ненормальный?!" Я: "А вы ментов позовите. Они на меня уже на вокзале косились. Рады будут по новой со мной разобраться: в данное время не работаю нигде, приехал в чужой город - пристаю".

Нинель, передал он, смолчала, зашагала от него. Он её не преследовал. Зашёл в парикмахерскую, где его постригли и побрили, потом посетил баню. Городские бани были немыслимы без длиннющей очереди, но она оказалась на руку Генке: скоротал время, сидя в тепле. День выдался студёный, с позёмкой, завывал пронизывающий ветер. Вечером Филёный снова позвонил в квартиру Нинель - держа в руке один тюльпан.

Она, как он сказал, "уже начала понимать, но из принципа ещё внутренне заслонялась". Попросила его: "Я возьму у вас тюльпан, и вы уйдёте, ладно?" Он отдал ей цветок и помотал головой. Сверху послышались шаги. "Зайдите", - она отступила от порога. Я подумал, ей только недоставало сцены на глазах соседей. Ну как она могла его не впустить? Не звать же, в самом деле, милицию.

Он повесил пальто на вешалку. Перед ним был проход в кухню, справа располагалась одна комната, слева вторая. Нинель пригласила его туда, заметила: "Вы замёрзли". Генка опустился на стул, несказанно довольный. Воображаю, как он забалдел от уюта. По его словам, стену над софой покрывал ковёр, другую стену занимали полки с книгами. Отогреваясь, он поведал хозяйке, что побывал нынче в читальном зале библиотеки: времени-то много. Она спросила: у него нет никого знакомых в городе? Филёный уставил в меня гордый взгляд:

- Я сказал ей: "Только ты!" И она - ничего. Говорю: сколько смогу, буду приходить к твоему дому. Мне небо - крыша. В гостинице мест нет, на вокзале менты меня приметили - обязательно привяжутся. Но сам не уеду.

Он описал ей, как попал в колонию, до чего несладко ему там пришлось, но у него была одна мечта и надежда: встретить "ту, которая чем-то не похожа на всех других, чем-то, так и берущим за душу". Он прочёл ей стих, какой читал мне в жару на пляже, не сводя глаз с неё, окружённой поклонниками:

Всем вам недоступная сказка
В наряде из солнечных кос...

Я вспомнил слова другого мечтателя - о предчувствии, что в поездке, в новом для него городе женское лицо овеет его теплом, и, вопреки мимолётности встречи, это будет так много.

Нинель принесла Генке поесть: котлету с вермишелью, хлеб, чай. В кухне, он услышал, с нею заговорили, то была её мать. Он поинтересовался: потребовала объяснений? Нинель, если он передавал правду, взглянула на него грустными глазами, бледная-бледная: "Я не могу выгнать в ночь". Мне тоскливо подумалось, как подмывающе-вдохновенно подскочило у него сердце. Вожделенный росток появился из земли - Филёный не замедлил полить его.

- Я к ней по-сердечному: "Когда я тебя увидел на пляже, и потом, когда принёс тебе сазана, ещё живого, и ты сказала, чтобы я его выпустил, и я выпустил, - это было и будет для меня самое дорогое. Я как будто заново родился! И благодарен судьбе. Пусть она будет жестокой - но только не ты! не ты!.."

Я сидел в оцепенении, пытаясь защититься насмешкой над собой. Какая смехотворная блажь - бояться того, что он мне, видимо, скажет, - будто Нинель, далёкая, незнаемая, не живёт своей никак не касающейся меня жизнью.

Он не спешил, уделив время пояснению:

- У неё был тяжёлый нервный криз. Мать постоянно её пилила, почему она с такой красотой не выйдет выгодно замуж. Начальники к ней клеились, но хотели пользоваться без женитьбы. Эта наглость оскорбляла её невыносимо. Ей хотелось чуткости к её душе. Она поняла: я перед ней - как распятый. И ей стало против души - причинить мне боль...

Он сделал паузу - я не дал ему продолжить, подумав, не хватит ли с него балдёжки?

- Это только по-твоему так, как ты говоришь, - сказал я. - Не может быть, чтобы её не звали замуж и не было выгодных соискателей. Но она была бессильна порвать с тем, кого ей выпало любить. А он, женатый, не хотел разводиться. И при случае она ему мстила, ей давало какое-то удовлетворение, что она с другим.

Я не смотрел на Генку, пересиливая соблазн. Мои слова оставались без ответа, делая своё дело. Он, сидя, наклонился, обнял колени и вдруг вскинулся:

- Твои домыслы?

- Если хочешь так считать - считай, - проговорил я, наслаждаясь. - Я добрый!

- Говори хоть брехню, хоть что - я послушаю, - сказал он беспокойно.

До чего живо и полно я представлял его желание не верить мне - и его боязнь, что я ничего не скажу. Мне не было резона спешить. Почему не отыграться?.. Глаза его стали будто хмельные, лоб сморщился, состарив исхудалое жёлтое лицо. Он кивнул, словно с чем-то соглашаясь:

- Ладно, за мной так и так должок, я тебе его сейчас отдам, а ты мне - всё, что о ней знаешь.

- Должок? - спросил я.

- Ага. Из-за кого ты в СИЗО отдыхал? Небось догадывался? Но догадки, даже уверенность - одно, а прямое подтверждение - другое. - Он немного повернул от меня голову. - Получи моё признание. Того человечка я жизни лишил!

Меня внутренне передёрнуло от стыда, что я тушевался перед очевидностью. Потянуло рассмеяться ему в глаза: с чего он взял, будто я нуждаюсь в подтверждении?.. Я рассмеялся, но сказал другое:

- Ишь ты! - Признать, что он оделил меня правдой, какой не должно было быть, оказалось сверх моих сил.

- Не веришь? - он замер в недоумении и обиде.

- Нет! - я стукнул его в бровь.

Он вскочил быстрее меня, и от его удара зазвенело в ушах. Недолго помахав кулаками, мы выдохлись и опять уселись на ступеньку.

 

19.

 

Я вижу на виске Генки капли пота. У меня самого под пижамой взмокла рубашка и противно липнет к спине. Мне гнусно оттого, что я беспомощно слушаю Филёного:

- Как стерпеть-то, что я пошёл на всё и она стала моей? И любишь же ты себя! Больно самолюбию?

Он, однако, не мог не поостеречься, что я психану и уйду, - и некий отличивший его эпизод не продолжит жизнь в моём воображении. Мешкать с исповедью не стоило, и Генка напомнил мне момент, когда, покинув Славика во дворе Надежды Гавриловны, наша стая остановилась в темноте. Филёный первым пошёл домой. Теперь казалось донельзя очевидным, как было бы невероятно, если бы он не свернул на полдороге. Он подался туда же, куда чуток раньше потопал я. Подойдя с задворок к огороду Надежды Гавриловны, Генка углядел меня, присевшего у веранды перед кустами крыжовника. Наверняка ему захотелось расположиться рядом и узнать, что происходит в комнате, но помешала гордость. Рассказывая, он опустил эти подробности. Прячась позади меня за огородным плетнём, он слышал - в комнате разговаривают, - но был далековато, чтобы разобрать слова.

После того как я ушёл, Филёный занял моё место. Теперь дверь комнаты была закрыта, но окно оставалось распахнутым, и он выцедил чашу ревности до капли. Когда Нинель поднялась с постели и удалилась, Генка разделся до пояса, скомкал и сунул в карман брюк майку и вновь надел рубашку. Взобравшись на веранду, раскрыл складной нож, нажал локтем на дверь - она оказалась не заперта.

- А то я в окно бы влез. Никакого страха! - сказал он мне заносчиво.

На тумбочке у кровати горела лампа, Славик лежал под простынёй.

- Взырился на меня - и, видать, у него мысль, что я не один и мы опять что-нибудь учудим: какой будет цирк, когда хозяйка проснётся... Я ему тихо: подойди-ка на пару слов.

Славик, по описанию Генки, встал голый, растерянный, взял трусы, но не надел, а только прикрылся ими, подошёл "как под пистолетом". Филёный, державший руку с ножом за спиной, ударил. Он показал мне - как: справа налево по горизонтали. Именно такой удар изобразил следователь. Генка деловито пояснил мне: лезвие прошло в полость гортани, он выдернул нож движением на себя, расширив рану. Славик "захлебнулся своей кровью и - мешком на пол". Генка завернул окровавленный нож в майку. Перескочив через перила веранды, вытер рукавом брус, где опирался на него рукой. Как удалось избавиться от главной улики, Филёный, однако же, умолчал, бросив: - Об этом не будем. - А мне представились неасфальтированные улицы, на которых жидкая грязь стояла в колдобинах от дождя до дождя. Скорее всего Генка кинул завёрнутый в майку нож в одну из этих ям, и колёса грузовиков навсегда укатали вещдок в грунт.

У меня был иной вопрос к Филёному.

- Тебе стало легче, когда ты его...

Генка заволновался, пытаясь это скрыть.

- Я сделал ради моего самого дорогого, прекрасного! Меня лишали его, но я сказал "нет". Да, он поимел с ней - но чем для него кончилось? Ха! - Филёный принял горделиво-мрачный вид, самолюбованию, однако, кое-что мешало: - Как у них закрутилось? О чём они перед тем балакали? - он приник ко мне сбоку.

То, что Нинель наедине говорила мне, я не передал бы Генке. Но он спрашивал, о чём она откровенничала с другим... Прежде я коснулся того, про что ей пел Славик: какая у него страшная работа и как на него свалили вину за чуть не случившуюся аварию. Он решил - с него хватит этой жизни, - и уехал, чтобы не вернуться: итог так итог. Я сказал, как Нинель просила его переждать плохую полосу: у жизни есть другие стороны, всё у него будет хорошо.

Филёный слушал не дыша.

- Распереживалась, охота его по головке погладить... Представляю... - его голос вдруг осёкся, и я почувствовал себя добряком оттого, что не сказал: "Ещё бы тебе не представить".

Он заговорил наигранно небрежно:

- Про аварию наврал. Рисовался и действовал на чувства. Или наврал, что не виноват. На самом деле он и напортачил - допился!

Мне подумалось: то, что Генка очень хочет, чтобы так было, необязательно значит, что так не было.

Он спросил:

- А как она сказала о том, кого любит?

Я удовлетворил интерес:

- Химик ей про своё семейное несчастье, а она ему про того типа. Какой он талантливый, авторитетный. Она беззащитна перед его влиянием. Злилась на него и злится, не раз с ним рвала, но не выдерживала...

Филёный смирно сидел около меня.

- А этот трепач, - вдруг переключился на Славика, больше не желая подробностей, - и подставил же её! Разгласил перед ней тайну. Если правда самовольно уехал, им бы занялись и к ней привязались: о чём рассказывал? - Генка, подумав, добавил: - Может, с ней говорил кто-то из КГБ, а она не дура - смолчала. Наверно, было, но она мне не сказала. А я, - сообщил с достоинством, - в открытую!

Смиряя возбуждение, он начал о том, как признался Нинель в убийстве. Утром проводив её на работу и вечером встретив, опять был в её комнате. Нинель сказала, что озябла, он давеча купил вина и теперь уговорил её выпить. Она сидела на софе, накинув на плечи пуховый оренбургский платок, подобрав ноги.

- Я встал на колени, - проговорил Филёный и закрыл глаза, показывая, как глубоко проникся воспоминанием, - и так стоя, положил на её колени руки и голову. Я умолял её выслушать и рассказал про моё самое муторное. Быть у твоего окна, сказал я, быть и слушать, как у тебя происходит с тем человечком... Ей стало не по себе - я почувствовал. Говорю: какую я вынес боль из-за тебя.

Генка горестно исказил лицо:

- Ей тоже больно, а тут я ей прямо, открыто: да, это сделал я... ага. С ней был словно припадок. Без крика, без стонов - а только она стала дрожащим комком нервов. Я говорю: "Хочешь, сейчас всё напишу и пошлю прокурору?" Она зажмурилась и мотнула, мотнула головой: "Нет-нет-нет!" Зарыдала беззвучно. Долгий-долгий плач... А потом настало настоящее! Она лежала на постели нагая, шептала: "На-а, бери, ешь моё тело!" Красивые глазки затуманены кайфом.

"Кайфом ли?" - я не сказал это вслух, хотя сказать очень хотелось, и мысль, что я добрый, не ослабила мою тоску.

Генка говорил о радости, длившейся пять ночей. После пятой Нинель получила предупреждение от матери. Та являлась основной квартиросъёмщицей, и без её согласия дочь не имела права пускать кого-то жить. Мать грозила обратиться в милицию, и Филёный, уходя, обещал Нинель снять квартиру. Он уехал раздобыть деньги. Дело подвернулось в Копейске. Генка и сообщники, которых он нашёл, забрались в комиссионный магазин, вынесли немало ценного. Кто-то из уголовных, скорее всего, наркоман, кому в угро давали уколоться, быстро навёл оперов на след.

Филёный написал Нинель из колонии, обращаясь на "вы", чтобы не скомпрометировать. Не ответила. Он писал ещё, послал ей много писем. Лишь только его освободили из-под конвоя, побежал к междугороднему телефону.

- Руки ходуном ходят, не могу трубку к уху прижать. Если сейчас скажут, что переехала или её не стало... что, что тогда?.. Женский голос: "Да?" Я прошу: "Мне Нинель Васильевну". А это она и есть. "Я слушаю, что вы хотели?" - "Это Гена Распаев". В трубке тихо. Я: "Ну как ты живёшь?" Молчит. Я ей: "Ещё недолго, и приеду!" Она: "Может, не надо..."

Мне отчётливо вспомнился виноватый голос Нинель, каким она говорила "извините", когда к ней липли на пляже. Генка напряжённо смотрел на меня, ожидая, что я скажу. Я кивнул, выразив внимание, и он воодушевлённо пообещал, что поедет к Нинель, как только дождётся свободы выезда.

 

* * *

 

Мне разрешили прогулки на воздухе, и я сидел на скамейке у больницы, когда выписали Генку. Он подошёл попрощаться, сел рядом, и разговор быстро зашёл о том, о чём и должен был зайти. Я предположил самое благоприятное для Филёного: Нинель не сказала ему, что её жизнь изменилась, и впустила в дом. Но мать-то, если не тешить себя фантазиями, наверняка жива. Опять встанет вопрос о квартире.

- Снова пойдёшь на дело?

Он полоснул меня взглядом. Я тронул то, что и без меня нудило его, не суля просвета.

- А если всё так глухо? - вырвалось у него. - В этой сучьей стране мечту можно лишь предать. А чтобы только прикоснуться к мечте - заложи жизнь!

Он сказал, что помнит стих. Однажды услышанный, стих запомнился неточно, ну да пусть. Генка прочёл:

Есть звезда, до которой лететь
Четыре тысячи лет.
Есть другая - лететь до неё
Пятьдесят одну тысячу лет.
Так к какой полетим мы, Жанетта:
К первой или ко второй?

Мне захотелось сказать ему что-нибудь хорошее. Стихотворение побуждало к мысли, что если мимолётность - частица вечности, то промелькнувшее счастье всё равно впереди. Ибо вечность, не имея края, конечно же, кругла. Вспоминая, что Нинель рассказывала Славику о родившихся под созвездием Близнецов, я спросил Филёного, верит ли он в гороскопы. Он сказал:

- Как сказать...

- Ты не в мае-июне родился?

- А что это тебе бы дало? - спросил он.

- Как взглянуть. Может, объяснение.

Он не был настроен на шутки.

- Выходи в инженеры, студент Забавских! - Ему пора было идти, он пожал мне руку.

Я напомнил мой вопрос.

- Нет. Не в мае и не в июне! - сказал Генка уходя.

 

 

 

Повесть "Близнецы в мимолётности" опубликована в журнале "Литературный европеец" (NN 12-13 / 1999, Frankfurt/Main, ISSN 1437-045-X), а затем в сборнике под общим названием "Близнецы в мимолётности". (Verlag Thomas Beckmann. Verein Freier Kulturaktion e.V., Berlin-Brandenburg, 1999).

____________________________________________________________